Challenger Ilkley: cinque edizioni alle spalle e tanta ambizione davanti

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Challenger Ilkley: cinque edizioni alle spalle e tanta ambizione davanti

Intervista con il direttore dell’Ilkley Trophy Charlie Manuder: “Siamo pronti ad affrontare nuove sfide”

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The Ilkley Lawn Tennis and Squash Club durante il Challenger di Ilkley 2019 (foto Vanni Gibertini)

La settimana scorsa il torneo di Ilkley (€137.000 di montepremi) ha celebrato il quinto anniversario del suo torneo Challenger, disputato ogni anno in contemporanea ad un ITF femminile da 100.000 dollari, con un’altra edizione che ha portato nello Yorkshire un gran numero di giocatori di alto livello alla ricerca non solo del titolo del torneo, ma anche della wild card per il tabellone principale di Wimbledon che ogni anno viene riservata ai vincitori del titolo.

I campioni di quest’anno, Dominik Koepfer e Monica Niculescu, hanno conquistato il titolo alla fine di due finali giocate di fronte a un pubblico da tutto esaurito che ha approfittato della settimana di sole per godersi dell’ottimo tennis.

Creato nel 2014 contestualmente all’allungamento della stagione sull’erba da due a tre settimane, l’Ilkley Trophy è progressivamente cresciuto di anno in anno per diventare non solo il più importante torneo Challenger della stagione erbivora inglese, ma anche un evento da non mancare nel calendario mondano dello Yorkshire. Il comitato organizzatore, guidato dal direttore dell’Ilkley Lawn Tennis and Squash Club, Charlie Maunder, che ricopre anche il ruolo di Direttore del Torneo, è riuscito a creare un’atmosfera davvero unica che tutti, dagli spettatori ai giocatori, sembrano apprezzare.

 

Prima della giornata conclusiva del torneo siamo riusciti a passare alcuni minuti con Charlie (tutti lo chiamano così), che ci hanno detto essere non troppo a suo agio quando deve a che fare con i media, preferendo lasciar parlare il suo lavoro al posto suo, ma in questo caso è stato così gentile da volerci concedere un po’ del suo tempo. Oppure i suoi collaboratori lo hanno messo alle corde non lasciandogli altra scelta… non lo sapremo mai.

Come pensi che sia andata questa edizione?
È stata la migliore edizione che abbiamo avuto, e finora ogni anno è stata migliore della precedente, siamo sempre riusciti a salire qualche gradino edizione dopo edizione. Quest’anno tutto è filato molto liscio, con molto meno stress rispetto agli anni precedenti. Tutta l’organizzazione, le soluzioni alternative, tutto ha funzionato molto bene, il team sapeva cosa doveva fare, gran parte di loro erano volti famigliari che ci aiutano da anni. I campi hanno resistito benissimo, soprattutto considerando che dove siamo seduti ora [appena dietro al Campo Centrale n.d.r.] appena 12 settimane fa era sott’acqua a causa di un’esondazione del fiume. La preparazione dell’evento ha richiesto quindi tanto lavoro, siamo dovuti rimanere concentrati sul risultato finale dall’inizio alla fine. Il riscontro ricevuto da giocatori, arbitri, spettatori e tutti quelli che hanno partecipato a vario titolo alla manifestazione è stato molto positivo, siamo riusciti a creare un’atmosfera unica intorno all’evento.

Quali risorse deve dedicare il club all’organizzazione del torneo durante l’anno?
C’è un piccolo gruppo di dipendenti del circolo, due o tre persone, che si incontrano una volta al mese per seguire il processo di preparazione del torneo. Poi ci sono i volontari, che costituiscono la maggior parte della squadra. È un team molto affiatato di circa 150-200 persone che ritornano anno dopo anno, tra membri del club, studenti che ritornano a casa dall’università per aiutare, ci sommergono con il loro entusiasmo ogni anno per aiutare l’organizzazione dell’evento. Senza di loro sarebbe impossibile fare quello che facciamo, quindi dobbiamo ringraziare soprattutto loro se riusciamo a mettere in scena un torneo di questo livello.

Quanti spettatori avrete nel corso di tutta la settimana?
Il numero totale sarà tra i 13.000 ed i 15.000 spettatori. Abbiamo avuto il tutto esaurito venerdì, sabato e domenica. Martedì è stata una giornata di grande successo, la presenza di Paul Jubb ci ha aiutato a riempire il centrale in mezzo alla settimana, dopo che lunedì siamo stati svantaggiati dalla pioggia. Siamo davvero soddisfatti delle presenze.

Ci sono altri tornei, Challenger o di livello superiore, nel Regno Unito o altrove, ai quali vi rapportate e dai quali traete ispirazione?
No, non proprio. Certamente ci guardiamo intorno per imparare come fare meglio alcune cose, ma il nostro obiettivo è solamente quelli di essere Ilkley, al meglio delle nostre possibilità. Organizziamo una festa per i nostri membri, cerchiamo di fare in modo che i giocatori siano contenti di venire qui. Quando si prova ad essere qualcun altro, credo che non si possa far altro che fallire; vogliamo essere unici, e credo che ci siamo riusciti: l’atmosfera e il fermento che si percepisce nei ground durante il torneo sono straordinari.

Il vostro torneo è al livello più alto possibile nell’ATP Challenger Tour e al livello più alto possibile nell’ITF World Tour femminile: avete il desiderio di andare oltre?
Siamo gli ultimi arrivati in questo mondo, siamo qui e stiamo producendo un prodotto di qualità, cercando di spingerci ogni anno verso nuovi traguardi. Tuttavia dobbiamo trovare il giusto equilibrio per raggiungere un livello che sia di gradimento ai membri del nostro Club. Il mio ruolo è quello di Direttore del Torneo ma è anche quello di Direttore del Club: la nostra dimensione attuale è tale da consentirmi di avere in controllo la situazione, ed è una situazione che ci piace molto. Siamo comunque aperti a raccogliere possibili sfide che verranno in futuro e saremo certamente lieti di poter organizzare un evento di livello più elevato qualora dovesse presentarsi l’occasione.

C’è una settimana del circuito ATP “in vendita” al momento: è quella immediatamente successiva alla vostra, per un 250 sull’erba. Ne siete a conoscenza?
Sì, sappiamo che c’è uno slot disponibile.

Avete pensato di fare domanda?
La prossima settimana nel calendario è piuttosto difficile: è in contemporanea alle qualificazioni di Wimbledon e viene immediatamente prima di un torneo dello Slam. Dobbiamo valutare molto attentamente il numero di incontri che vogliamo ospitare in una eventuale nuova settimana contro quello che offriamo ora: i due tornei che organizziamo al momento, quello maschile e quello femminile, hanno come protagonisti giocatori di ottimo livello, e c’è anche la favola della possibile wild-card da assegnare il giorno conclusivo del torneo. A volte l’erba del vicino non è più verde, e bisogna ponderare attentamente ciò a cui si rinuncia. Potremmo sempre fare due eventi in settimane consecutive: l’idea non mi spaventa!

Avete considerato organizzare altri eventi durante il resto dell’anno?
Abbiamo pensato a diverse opzioni, ma la natura del circolo è quella di un club per membri, è fondamentale non sottrarre troppo tempo alla loro possibilità di giocare sui loro campi. Dobbiamo stare attenti a non trasformare questa struttura in un impianto per competizioni, perché i nostri membri e le loro famiglie devono avere la priorità.

Ma le due cose non sono necessariamente in conflitto. Tuti sanno che Alexander Zverev è un grande ammiratore dello Yorkshire e del suo accento: i video delle sue interazioni con Johnathan Pinfield al Roland Garros hanno fatto il giro del mondo. Avete mai pensato di organizzare un qualche evento per farlo venire qui, oppure coinvolgere qualche altro giocatore di altissimo livello?
Sì, è un aspetto che dobbiamo analizzare, probabilmente potremmo cercare di attirate qualche grande nome. Naturalmente riceviamo richieste per wild card, che solitamente vengono assegnate ai giocatori inglesi [ attraverso la LTA n.d.r.]: sarebbe bello poter avere a nostra disposizione una wild card da distribuire a nostro piacimento a qualche tennista che magari non è riuscito a entrare in tabellone al Queen’s e vuole giocare qualche altra partita sull’erba.

Qual è stato il problema più grosso che avete dovuto risolvere quest’anno?
Niente di drammatico, solo qualche piccolo inghippo. Credo che la principale miglioria su cui dobbiamo concentrarci sia la possibilità di avere posti per gli spettatori nel caso in cui i match debbano essere spostati sui nostri campi indoor a causa del maltempo. Attualmente non ci sono tribune che possano accomodare 800-900 persone sui nostri campi indoor, e se fossimo costretti a giocare le finali al coperto sarebbe un problema.

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Halep: “La mia miglior partita. Ora potrò venire a Wimbledon anche solo per mangiare!”

LONDRA – Halep felicissima di entrare nel Club di Wimbledon, è la prima rumena a vincere ai Championships. “In Romania non abbiamo campi in erba! Tiriac mi ha sempre sostenuta”

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Simona Halep - Wimbledon 2019 (foto via Twitter, @wimbledon)

da Londra, il nostro inviato

Diventare membri del The All England Lawn Tennis Club è un onore di cui Simona Halep oggi potrà fregiarsi.È sempre stato il mio sogno vincere questo torneo, quando avevo 12 anni mia mamma mi diceva sempre, se vuoi diventare qualcuno nel tennis devi vincere Wimbledon, e così ho fatto. Quindi grazie ai miei genitori!”.

E per lei è stata un’ulteriore motivazione. Nello spogliatoio mi hanno ricordato che se avessi vinto il titolo, avrei avuto la ‘membership’ del circolo a vita, ed è stata una bella motivazione! Non mi sembra vero che potrò tornare qui quando lo vorrò, anche solo per pranzare o cenare. E potrò andare nel Royal Box! Lo volevo fortemente, quando ho iniziato il torneo ho detto a tutti che sognavo di diventare membro del Club e ci sono riuscita“.

 

La chiave vincente della partita è stata la mentalità propositiva che Simona ha messo in campo sin dal primo quindici. Ho cercato di essere aggressiva dall’inizio perché lei è fortissima e potente. Ho giocato sicuramente il miglior match della mia vita. Serena è un’inspirazione per tutte noi ma io ho cercato di essere concentrata su me stessa, di essere positiva e rilassata per tutta la partita. Ho giocato ogni punto senza pensare al punteggio. Quando ho visto 5-2 ho detto ok è vero. Ho deciso stamattina come giocare, ho giocato molte volte contro di lei e so quanto è dura. Ho davvero creduto di avere la chance di vincere. Non avevo nessun pensiero negativo, sono riuscita a controllare le emozioni e concentrarmi sulla partita, sentivo molto bene la palla e ho cercato di essere positiva e di mettermi nelle condizioni di giocare al meglio”.

La vittoria al Roland Garros dello scorso anno è sicuramente stata una svolta per la rumena, che le ha consentito di giocare le finali importanti con meno pressioni. “Le finali che ho perso in passato mi hanno aiutato ad affrontare le finali in modo diverso, ho imparato ad affrontarle come una partita normale, senza pensare al trofeo in palio. Sicuramente dopo aver vinto il primo slam ho cominciato a pensare che avrei potuto vincerne altri. Ma lo scorso anno ero esausta e ho dovuto prendere una lunga vacanza per rilassarmi come persona più che come giocatrice. Sento però che, al di là del match di oggi, posso ancora migliorare e sono molto motivata a farlo”.

Dopo la vittoria su Nadal, Roger Federer si era espresso in maniera molto positiva su Simona invitandola ad avere una mentalità vincente anche se aveva di fronte una campionessa come Serena Williams.È stato molto carino con me e le sue parole sono state di aiuto e supporto per me“.

Simona è la prima rumena a vincere i Championships, Nastase perse in finale in cinque set da Smith. “Cosa accadrà in Romania al mio ritorno? Non lo so, penso più o meno quello che successe quando ho vinto a Parigi. Intanto domani ho la cena dei campioni! In Romania non abbiamo nemmeno un campo in erba, quindi è difficile pensare di poter vincere Wimbledon, ma tutti sanno che torneo è questo. Tiriac mi ha aiutato dal 2014 quando persi da Sharapova in finale a Madrid e mi disse che avrei avuto un grande futuro. Stamattina mi ha detto che dovevo godermi la giornata, ma era molto felice dopo e mi ha anche dato un buffetto”.

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Serena Williams: “Non penso più ai record, vado in campo e gioco meglio che posso”

LONDRA – Le dichiarazioni di Serena Williams dopo la sconfitta in finale contro Simona Halep. “Non credo che oggi avrei potuto fare cose diverse. Sono sulla strada giusta per tornare quella che ero”

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Serena Williams - Wimbledon 2019 (foto via Twitter, @Wimbledon)

Alla terza finale Slam perduta, e nettamente, nell’ultimo anno o poco più, Serena Williams affronta i taccuini dei reporter con grande calma e pacatezza dopo aver smaltito l’adrenalina del match e aver probabilmente realizzato che un’altra chance se n’è andata per aumentare il numero dei suoi titoli. “Lei ha giocato alla grande, ma non è una sorpresa che qualcuno giochi bene contro di me – ha detto la fuoriclasse americana – ho provato a fare delle variazioni, ma ho sbagliato troppo perché il mio gioco potesse funzionare. Penso che lei abbia difeso benissimo, e io sono andata fuorigiri perché ritornava davvero tutto, tiravo troppo forte. Ho una strategia contro chi gioca a quel modo, ma ci sono arrivata tardi”.

Serena Williams non ha ancora vinto un torneo dal suo rientro alle competizioni successivo alla gravidanza: “Non lo so, devo trovare il modo di vincere qualche finale, magari anche fuori dagli Slam aiuterebbe. Sicuramente, beh, non posso dare la colpa a ragioni fisiche, stavo bene all’inizio del torneo, ora posso solo andare avanti. Tutte le sconfitte sono dure, ma quando qualcuno gioca così bene, c’è poco da fare, devi accettare che è la loro giornata. Stamattina stavo bene, non avevo pensieri particolari, non ho fatto nulla fuori dall’ordinario. Rispetto a quando avevo vent’anni è diverso, non è che ci si aspetti che io vinca sempre, anche andare in finale è una lotta. Non sono più tesa o nulla, semplicemente la mia avversaria ha giocato troppo bene”.

Nessun problema fisico per lei, che ora ha in programma di passare ad allenarsi sul cemento in vista dello US Open: “Sono felice di potermi allenare e giocare senza problemi. Il tempo passa, non lo so se diventerà sempre più difficile vincere, in realtà non ci penso. Puoi solo andare là fuori e fare del tuo meglio. In campo sapevo che lei stava dando tutto, e mi chiedevo se sarei stata capace anch’io di alzare il mio livello. Mi sono impegnata tanto in queste due settimane, non credo che oggi avrei potuto fare cose diverse. Dopo essere diventata madre, le cose sono diverse, ma mi sento comunque ancora molto competitiva, e sono sulla strada giusta per ritornare quella che ero”.

 

Il suo programma per la prossima estate sul duro americano prevede solamente i due tornei più importanti prima di Flushing Meadows: “Giocherò Toronto e Cincinnati, non penso di aver bisogno di giocare San Jose, devo tutelare le mie ginocchia sul duro. Ma adesso sto bene”. Le è stato chiesto se l’incitamento del pubblico l’abbia influenzata durante la partita: “Sicuramente ho sentito l’affetto di tutti, e il loro supporto. Ho sentito uno che ha gridato ‘Serena svegliati’, ma insomma, non stavo dormendo, penso!”.

A chiusura della conferenza stampa, una reporter ha citato le dichiarazioni di Billie Jean King e di altri personaggi del tennis che avrebbero suggerito a Serena di ‘smettere di essere una celebrità per combattere le disuguaglianze e concentrarsi sul tennis’. Lapidariamente Williams ha risposto: “Il giorno in cui smetterò di lottare per l’uguaglianza e per i diritti delle persone che sono come me e te [donna e nera], vuol dire che sarò nella mia tomba“.

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Djokovic: “Dopo quello che ho vinto, potrei anche smettere… ma io mi diverto ancora!”

Grazie alla vittoria contro Bautista Agut, Nole raggiunge la sua sesta finale a Wimbledon: “Ho ancora grandi motivazioni, voglio fare la storia di questo sport”. Sfiderà Federer: “Ti fa giocare ogni punto sotto pressione”

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Novak Djokovic - Wimbledon 2019 (foto via Twitter, @Wimbledon)

Come è andata oggi? Puoi descrivere com’è stata la partita? Difficile oppure…
Beh, giocare la semifinale è stato difficile per entrambi, sia per me che per Bautista. Ho perso da lui due volte quest’anno, su superfici diverse.
A un certo punto del match, la partita sarebbe potuta andare in entrambe le direzioni. Eravamo molto vicini nel terzo set. Ci sono stati un paio di game molto lunghi, come quando avevo il break a favore e ho rischiato di perdere la battuta: lì c’è stato uno scambio molto lungo ma sono riuscito ad uscirne con un vincente lungolinea di rovescio. Vincere quel game è stato cruciale. Mi ha dato più sicurezza e mi ha fatto sentire sollevato, sono riuscito a colpire con più scioltezza nei game successivi. Il quarto set è stato il migliore. Sono molto soddisfatto di come sono riuscito a chiudere il match. Penso che Bautista abbia molte qualità tecniche, ma è molto solido anche mentalmente. È centrato. Non vedrai mai degli scatti d’ira o dei momenti di sconforto da parte sua. Ho molto rispetto per lui. Penso che sia molto sottovalutato, come giocatore. Sicuramente ha meritato di arrivare alle semifinali. Gli auguro il meglio.

Novak Djokovic – Wimbledon 2019 (foto via Twitter, @Wimbledon)

Dopo tutti i traguardi raggiunti, e considerando che il tuo gioco è ancora solido, quale record, personale o meno, ti piacerebbe battere?
La cosa più importante, la più grande motivazione, è ancora quella di scendere in campo traendo piacere da quello che faccio. Lo so, è un cliché. Lo dicono in molti. Ma continuo a credere che sia essenziale. Senza quel sentimento, non si possono raggiungere dei buoni risultati, verrebbe a mancare la magia. Non vedo tutto questo come un lavoro. Ho fatto abbastanza nella mia carriera, quindi in teoria potrei smettere di giocare a tennis in ogni momento. Se non lo faccio, è per le ragioni di cui ho parlato prima. Ripeto, la ragione per cui gioco è perché ancora mi diverto. Ho il supporto della mia famiglia. Naturalmente, ho ancora il desiderio di fare la storia di questo sport. Vorrei avere la possibilità di vincere il maggior numero di titoli del Grande Slam cui parteciperò. Queste sono probabilmente le mie maggiori ambizioni. E poi, diventare il numero con il maggior numero di settimane al vertice.

Sei sembrato frustrato durante alcuni momenti della partita. Ce l’avevi con te stesso? Non eri soddisfatto della racchetta? Qualcosa che aveva a che fare col pubblico?
Niente di particolare. Penso che si passino momenti del genere, pieni di emozioni, soprattutto durante match importanti come questo. O meglio, questo vale per me. A volte le emozioni escono e diventano manifeste, a volte no. Niente di particolare. C’è sempre qualcosa che tende a farti uscire dalla “comfort zone”. Ogni tanto ti senti frustrato. L’importante è uscire velocemente da certe situazioni.

 

In qualità di plurivincitore di questo torneo, hai sentito una certa mancanza di affetto e rispetto da parte del Campo Centrale nei tuoi confronti? Questo ti ha paradossalmente aiutato a ‘tornare in palla’?
No… voglio dire… guarda: mi sono concentrato su quello che dovevo fare. In certi momenti il pubblico voleva vedere Bautista tornare in partita, forse anche andare in vantaggio visto che partiva sfavorito. Lo capisco. Ma ho avuto molto supporto da queste parti nel corso degli anni, quindi non posso lamentarmi.

Hai parlato dell’importanza del concetto di visualizzazione nella tua preparazione. In questo torneo hai affrontato molti giocatori giovani, alcuni veterani. In finale, affronterai qualcuno che conosci molto bene…
… uno dei ragazzi della Next Gen! (Nole interviene ridendo, ndr)

Sono curioso: come incide, l’esperienza del tuo avversario, su questo processo di visualizzazione?
È parte della mia routine pre-partita; lo faccio anche in campo. Penso che lo facciamo tutti, alcuni consciamente, altri no. Penso sia normale, quando qualcosa ti sta molto a cuore: vuoi prepararti nel modo migliore possibile. Specialmente durante i cambi campo, visualizzo ed immagino come potrebbero essere il punto o il game successivo. È un po’ una battaglia con se stessi. Penso che la prima vittoria sia proprio contro se stessi, e quello che accade al di fuori è, mi viene da dire, una conseguenza o una manifestazione di quel pensiero interiore. La visualizzazione è una parte di questa preparazione mentale, è molto molto importante per me. La uso continuamente.

Guardando alla finale, qual è il pericolo più grande nell’affrontare Federer o Nadal?
Beh, prima di tutto non ho scelta, sarà uno di loro. Mi sembra che siano in pareggio, al momento, quindi sarà interessante vedere chi la spunterà (Federer, ndr). Nadal sta giocando molto bene sull’erba, storicamente non la sua superficie preferita. Sta facendo molto bene. Con lui negli ultimi due anni ho giocato match molto tirati, come quello dell’anno scorso in semifinale. Se giocherò contro di lui, non mi aspetto niente di meno di quanto successo l’anno scorso. Federer, beh, sappiamo tutti quanto sia forte su ogni superficie, specialmente su questa. L’erba è la superficie che fa emergere il suo gioco al meglio. Gli piace giocare con questa velocità. Prende il tempo all’avversario con il suo anticipo. Non ti dà punti di riferimento. Ti fa giocare impiccato su ogni punto. Per giocatori come me e Nadal, gente a cui piace avere un po’ più di tempo, è una pressione costante con cui dover fare i conti. Ho giocato con lui un paio di finali epiche negli anni, quindi so cosa aspettarmi.

Se ti trovassi in una situazione simile domenica, con il pubblico largamente schierato a favore del tuo rivale, sei convinto di riuscire a contenere le tue frustrazioni, durante le fasi concitate della finale?
Non sarà la prima volta che giocherò contro Nadal o Federer nel Campo Centrale, l’ho già fatto molte volte. Come ho detto, so cosa aspettarmi. Sarò là fuori e combatterò con tutto quello che ho. È la finale di Wimbledon. Questo è il tipo di match che ho sempre immaginato quando ero soltanto un ragazzo con una racchetta, è ciò di cui ho sempre desiderato far parte. Questo è ciò per cui ho lavorato. Volevo essere in questa posizione. Ho la possibilità di combattere per il trofeo. A prescindere da chi ci sarà oltre la rete o da cosa succederà attorno, darò il massimo.

Cambia qualcosa nel tuo approccio alla finale, con Roger o Rafa ad aspettarti? Le sensazioni sono sempre le stesse? Pensi a qualcosa di diverso rispetto al solito o è semplicemente un’altra finale di Wimbledon?
Beh, diciamo che cercherò di adottare l’approccio che mi stai suggerendo: è solo un’altra finale di Wimbledon. Temo però che le emozioni coinvolte saranno ben altre. Come ho detto, penso di aver giocato contro Roger già due volte, in finale. Una l’ho giocata anche con Rafa nel 2011. Ho una striscia positiva contro di loro, nelle finali. Ad ogni modo, sono i due più grandi rivali che io abbia avuto in carriera. Naturalmente sarò agitato, nervoso e vivrò tutte le emozioni che possono venirti in mente. Dovrò fare del mio meglio per controllare queste emozioni in un modo che mi permetta di far uscire il mio miglior tennis, preferibilmente lungo tutto il match.

Traduzione a cura di Michele Brusadelli

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