Hampton, Robson e Co; smarrite, ritrovate e disperse. La dura legge della WTA

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Hampton, Robson e Co; smarrite, ritrovate e disperse. La dura legge della WTA

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Protagoniste a Monterrey e Kuala Lumpur, Timea Bacsinszky e Alexandra Dulgheru sono riemerse dopo anni difficilissimi. Ma chi sono le giocatrici che stanno vivendo oggi difficoltà simili?

Nei tornei di Monterrey e Kuala Lumpur sono state protagoniste Timea Bacsinszky e Alexandra Dulgheru; due giocatrici praticamente sparite per tre anni dagli appuntamenti WTA, ma che sono state capaci di riemergere dopo aver superato periodi complicatissimi.
Ogni tanto il tennis offre ritorni inaspettati, e così capita che gli spettatori ritrovino a distanza di anni giocatrici che sembravano essersi smarrite. Ricordate l’anno scorso Mirjana Lucic? O nel 2011 Jelena Dokic?

Riflettendo sulle loro storie ho pensato però di dedicarmi non a chi vince, ma a chi è in difficoltà e sta vivendo oggi, in questi momenti, le situazioni critiche che hanno affrontato negli anni scorsi Bacsinszky e Dulgheru.
Purtroppo giocatrici in crisi, per ragioni differenti, ce ne sono molte, e un solo articolo non avrebbe potuto raccontarle tutte; allora mi sono dato un limite entro cui stare: tenniste capaci di entrare tra le prime trenta del mondo dal 2011 in poi, e che oggi sono fuori dalle prime cento.

 

Ogni giocatrice attraversa vicende particolari, ma ci sono cause più frequenti che provocano il calo di rendimento; il più delle volte sono gli infortuni a determinare l’uscita dai palcoscenici principali e la caduta nel cono d’ombra dell’anonimato. Parlo di anonimato perché i media privilegiano chi vince; chi perde viene facilmente dimenticato.
Qualcuna, come Su-Wei Hsieh, (numero 23 nel febbraio 2013, oggi 143 in singolare), la vediamo comunque giocare spesso, grazie al doppio. Ma le altre?

Comincio con due nomi: Vera Zvonareva e Nadia Petrova
Sono due esempi che mostrano quanto fare la tennista professionista sia un mestiere che ad alti livelli è molto ben pagato ma non concede défaillance. Eppure sono state due tenniste di primissimo piano, con un passato da top five e finali Slam.

Vera Zvonareva (ranking attuale: 154)
Sta cercando di ritornare ai suoi livelli dopo infinite tribolazioni fisiche, culminate in una operazione alla spalla. Si era fermata subito dopo le Olimpiadi di Londra (luglio 2012); e da allora ha avuto bisogno di tanta pazienza per recuperare. Nel frattempo si è laureata in studi internazionali.
Senza di lei in campo sono venute a mancare tante partite ricche di pathos e di emotività, visto che Zvonareva era capace di arrivare a giocare scambi con le lacrime agli occhi.
Nessun incontro disputato nel 2013, e appena otto nella prima parte del 2014. In pratica è solo dal 2015 che ha ripreso con una certa continuità. Riuscirà a 30 anni compiuti a risalire la china?

Nadia Petrova (ranking attuale: 514)
Negli ultimi anni Petrova aveva avuto stagioni in cui il logorio delle tante partite disputate aveva cominciato a farsi sentire. Ma è stata la morte della madre in un incidente d’auto nel dicembre 2013 a spingerla a sospendere l’attività (temporaneamente, secondo quanto scrive), a metà 2014. Tra qualche settimana scadranno gli ultimi punti utili per avere una classifica.
A quasi 33 anni, Nadia è ancora ferma e viene il dubbio che come tennista ormai abbia dato il meglio; una inversione di tendenza sembrerebbe davvero ardua.

Un’altra giocatrice che temo dovrà sottostare alla logica del declino naturale è Zheng Jie.

Zheng Jie (ranking attuale: 120)
Best ranking numero 15, prima semifinalista in uno Slam nella storia del tennis cinese (Wimbledon 2008), è stata una giocatrice dalle caratteristiche davvero particolari. Nelle sue giornate migliori mi ricordava l’Ariel di questo storico allestimento teatrale:

Rapida, scattante e reattiva come nessuna, quando era in forma praticava un tennis mercuriale che mi incantava, e che più volte ha fatto soffrire Serena Williams. Ma forse, proprio tenendo presente su quali doti fisico-tecniche faceva conto per emergere, per lei l’età (è nata il 5 luglio 1983) potrebbe essere un nemico particolarmente difficile da contrastare.
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Le giocatrici che ho citato hanno vissuto una parabola tutto sommato comprensibile: con l’età e il logorio agonistico sono aumentati i problemi. Ma ci sono anche tenniste che sono calate in fasi di carriera meno prevedibili. Comincio da due giocatrici capaci di arrivare in top ten (o quasi): Kirilenko e Peer.

Maria Kirilenko (ranking attuale: 187)
Kirilenko (best ranking numero 10 nel giugno 2013) non ha fatto in tempo a raggiungere la migliore classifica di sempre che sono cominciati i problemi fisici; ultimamente ha lasciato tracce di sé solo per vicende extratennistiche. Dopo aver rotto con il suo fidanzato hockeista, a sorpresa ha annunciato il matrimonio con nuovo fidanzato, e di lei su twitter si hanno notizie non per il tennis ma per la luna di miele.
Al momento non so cosa abbia in mente per il futuro, ma nel frattempo il computer continua a fare i conti: e nel suo caso sono sottrazioni. Ritirata a Wimbledon 2014 per un infortunio al ginocchio, non gioca una partita dal settembre scorso. Come tennista non attraversa un periodo felice, ma almeno dovrebbe esserlo la vita privata.

Shahar Peer (ranking attuale: 115)
Shahar Peer, best ranking numero 11 nel gennaio 2011. La giocatrice israeliana aveva fatto della continuità di rendimento il suo punto di forza. Molto difficilmente regalava partite ad avversarie di classifica inferiore, e qualche volta era anche capace di togliersi soddisfazioni con vittorie importanti.
Grande lottatrice, vendeva sempre carissima la pelle e per questo credo che anche le migliori fino a qualche anno fa preferissero evitarla. E’ vero che era stata piuttosto precoce nell’ascesa, ma non so quanti avrebbero potuto immaginare il suo declino a soli 25 anni. Senza che sia successo nulla di particolare (a quanto mi risulta, magari qualcuno può fornire ulteriori informazioni), ha cominciato a perdere sempre più spesso; non sconfigge una top 30 dal gennaio 2012.

Sorana Cirstea (ranking attuale: 144)
Al contrario di Peer, Cirstea non è mai stata un mostro di continuità, però sino al 2014 era sempre riuscita a trovare le settimane giuste durante le quali raccogliere i risultati che compensavano le giornate di scarso rendimento. Non dimentichiamo che Sorana è ancora giovane (è nata nell’aprile 1990) e dopo la crescita del 2013 penso che nessuno avrebbe immaginato la crisi del 2014.

Entro un po’ nel dettaglio del suo 2014, per mostrare quanto in fretta si possa uscire dai piani alti della WTA. Lo racconto perché per tanti aspetti la sua storia è esemplare, con molti punti in comune con le crisi attraversate da altre giocatrici.

A gennaio 2014 Cirstea è numero 22 del mondo. Però comincia male la stagione, con alcune sconfitte ai primi turni. Le cose migliori le fa in Fed Cup in aprile, quando batte Ana Ivanovic e contribuisce alla promozione della Romania. Ma proprio durante quel week-end accusa dei fastidi alla spalla che la penalizzano al servizio; fra l’altro in termini di ranking vincere in Fed Cup non serve a nulla, visto che le partite valgono zero punti.
Nella stagione su terra i risultati faticano ad arrivare, e poi è obbligata ad uno stop che le impedisce di prendere parte ai tornei di preparazione su erba: segno che la spalla non è del tutto a posto. A Wimbledon gioca, però perde da Victoria Duval (164 del ranking).

Ma la cosa più preoccupante è che si stanno avvicinando le cambiali pesanti dell’anno precedente: la finale di Stanford (200 punti), i quarti di Washington e soprattutto la finale di Toronto (620 punti, torneo Premier) miglior risultato in carriera, dove aveva sconfitto Wozniacki, Jankovic, Kvitova, Li. Era stata una grande gioia nel 2013 che nel 2014 si trasforma in una emorragia. Emorragia perché in tutti i tornei perde sempre al primo turno.
Arriva il crollo in classifica: scaduti i punti del 2013, si ritrova ottantesima in agosto.

Cambia racchetta (passa dalla Wilson alla Babolat), ma i risultati continuano a latitare
Piccola soddisfazione agli US Open: 6-1 6-1 a Heather Watson al primo turno e una sconfitta lottatissima contro la nuova stella Bouchard al secondo (2-6, 7-6, 4-6). Una partita che ricordo di avere seguito: programmata sul campo centrale in una serata ventosa e con momenti di buon tennis, vinta da Eugenie nei game finali soprattutto per la maggiore sicurezza mentale.
Per una notte Cirstea riconquista il centro del palcoscenico, e il match risveglia anche l’attenzione dei giornalisti, che approfondiscono la sua vita privata. Si scopre una novità: si è fidanzata con Santiago Giraldo e così i suoi tifosi a volte per avere notizie su di lei vanno a verificare anche i tweet del tennista colombiano.


Ma in sostanza a New York ha raccolto solo i punti di un secondo turno, e una sconfitta lottata contro una top ten come Bouchard non raddrizza certo il ranking.

Nei tornei cinesi di fine stagione la classifica ormai la obbliga alle qualificazioni. Sorana chiude l’anno con 22 sconfitte e 16 vittorie, e il 94 mo posto al mondo.
Nel 2015 gioca solo due match (persi) in gennaio. Da allora è ferma, sempre per problemi alla spalla.
Forse rientrarà a Miami con una wild card. Temo non sarà facile per una giocatrice  dal tennis estremamente aggressivo come il suo riprendere a spingere con coraggio e convinzione quando si è reduci da momenti difficili e diverse sconfitte.

Tamira Paszek (ranking attuale: 166)
Giocatrice di grande talento tecnico ma con un fisico troppo fragile, che fatica a reggere i ritmi intensi di una intera stagione professionistica. Si sente parlare di lei da tanto tempo perché è stata precocissima, ma in realtà è ancora molto giovane, visto che è nata nel dicembre 1990. Capace di vincere il primo torneo WTA addirittura a 15 anni (Portorose, settembre 2006), e di diventare numero 35 a 16 anni.

Ogni volta che gioca davvero sana e con un minimo di continuità, raccoglie ottimi risultati; ma il problema è che troppo spesso deve convivere con acciacchi di vario genere. Nel 2009, si deve fermare per problemi alla schiena (sprofonda oltre il 300mo posto). Risale progressivamente sino al best ranking: numero 26 all’ inizio del 2013.

https://www.youtube.com/watch?feature=player_embedded&v=EMh8SD-_0uk#t=1114

Ma poi precipita di nuovo oltre il centesimo posto dopo una stagione in cui è tormentata da differenti infortuni e da un virus ghiandolare che le viene diagnosticato in ritardo.

Non sono in grado di enumerare tutti i problemi fisici che ha passato negli ultimi anni (braccio, schiena, costole, ginocchio…). Se non sbaglio l’ultimo serio guaio è stato all’adduttore di una gamba; fatto sta che nel 2015 non ha ancora disputato un match.
E tutto questo è un vero peccato, perché un timing sulla palla come quello di Tamira si vede raramente. Davvero un braccio superiore, capace di colpi pulitissimi e di grande controllo anche su rimbalzi insidiosi come quelli su erba.

Alisa Kleybanova (ranking attuale: 186)
La storia di Alisa ha colpito tutto il mondo tennistico, visto che a 22 anni quando era in piena ascesa (luglio 2011) le viene diagnosticata una forma tumorale, il linfoma di Hodgkin.
In quel momento cambiano le priorità e l’attività agonistica passa in secondo piano; c’è da superare la malattia. Dopo il periodo di chemioterapia e radioterapia arriva la guarigione; ma un conto è essere tornata sana, un conto è essere pronta per il tennis ad alto livello.

Rientrata una prima volta nel 2012 (a Miami, con una wild card), Kleybanova si è resa conto di aver bisogno di più tempo per affrontare gli sforzi del circuito professionistico e ha quindi rimandato all’anno successivo il rientro.
Ha cominciato a giocare con regolarità nella seconda metà del 2013 e in circa un anno (partendo da zero) era riuscita a tornare numero 80.

https://www.youtube.com/watch?v=TUyfytfGQto

Ma dopo Wimbledon 2014 ha dovuto operarsi alla spalla. Da allora inevitabilmente i punti hanno cominciato a scadere e la classifica peggiora; ma il ritorno non dovrebbe essere lontano.
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Concludo con tre giocatrici ferme da più di dodici mesi e quindi senza più nemmeno un punto nella classifica WTA.

Aravane Rezai (ranking attuale: ==)
Prima parlavo del tennis super aggressivo di Sorana Cirstea; ma la maggiore “sparatutto” del tennis femminile è stata forse Aravane Rezai.
Capace di vincere Madrid nel 2010 sconfiggendo in un solo torneo Henin, Koukalova, Petkovic, Jankovic, Safarova e Venus Williams, e di issarsi al numero 15 del ranking a 23 anni.

https://www.youtube.com/watch?v=92g-Zu3azWQ

La sua carriera è andata in pezzi non per ragioni di salute, ma per le difficili relazioni personali: prima con il padre (accusato di violenza nei suoi confronti), poi con la federazione francese. Da quel momento è cominciato un vortice di avvenimenti negativi che avrebbero bisogno di molto più spazio per essere ripercorsi. Sta di fatto che le è venuta a mancare  la serenità necessaria per giocare come negli anni precedenti. Era visibilmente ingrassata, scesa in classifica e poi definitivamente sparita dai radar del tennis ad alto livello.
Cosa le è successo nell’ultimo periodo?
Se si va sul suo account Twitter si scopre che è reduce da un viaggio in Iran, forse alla ricerca delle sue radici, e che malgrado non giochi dal febbraio 2014 si ritiene sempre una giocatrice professionista, e prepara il ritorno. Ma nel frattempo il ranking si è azzerato.

Infine due giocatrici ancora giovani  che stanno vivendo un momento molto difficile sul piano della salute, visto che hanno dovuto subire operazioni molto impegnative e ora sono in convalescenza. Mi riferisco a Laura Robson e Jamie Hampton (21 e 25 anni).

Laura Robson (ranking attuale: ==)
La storia di Laura è terribilmente semplice. Partita benissimo nel circuito professionistico, a meno di vent’anni vantava già vittorie di grande importanza negli Slam, come quella ottenuta a Melbourne (contro Kvitova) e soprattutto a Flushing Meadows 2012: è lei che pone fine alla striscia di vittorie di Clijsters nello Slam americano (non perdeva dal 2003), e con quel match diventa l’ultima avversaria della carriera di Kim, che si ritira. Due giorni dopo sconfigge anche Li Na. Il tutto a soli 18 anni.


Nel 2013 arriva il best ranking (27ma) e di lei si parla come di una delle possibili leader del tennis femminile futuro.

Ma nel gennaio 2014 gioca due soli incontri, persi, e poi è costretta ad operarsi al polso. Da allora si attende il momento del completo recupero; nel frattempo, dopo oltre dodici mesi di inattività, non ha più nemmeno un punto valido per la classifica; la data del rientro agonistico sembra vicina, ma già diverse volte è stata rinviata.

Jamie Hampton (ranking attuale: ==)
Jamie Hampton: una delle mie tenniste preferite sul piano dell’esecuzione dei colpi. Un mix di eleganza e naturalezza che fa di lei forse la giocatrice con i gesti più belli del circuito (parere personale, naturalmente). Seguire i suoi match quando era in forma era uno spettacolo indipendentemente dall’avversaria.

Anche Jamie manca dai tornei da oltre dodici mesi, visto che si è dovuta operare a entrambe le anche.

Polso, spalla, anca; forse i tre punti più critici per il tennista contemporaneo, quelli che più frequentemente si infortunano e richiedono operazioni per cercare di recuperare la piena efficienza.
Tempi relativi al rientro? Dal suo account twitter si hanno notizie dei primi allenamenti nel gennaio 2015; ma sembrano essere solamente gli inizi, e ancora non è stata resa nota una data della possibile ripresa agonistica.
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Mi fermo qui. Sinceramente il tutto mi lascia un po’ depresso, e immagino che non sarà tanto felice nemmeno chi avrà letto l’articolo. Ma almeno per una volta mi è sembrato giusto provare a non dimenticare chi sta passando le fasi difficili della propria carriera sportiva.

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Lo straordinario US Open di Leylah Fernandez

Come una teenager, numero 73 del ranking, è stata capace di sconfiggere in un solo torneo tre delle prime cinque giocatrici del mondo e una pluricampionessa Slam

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Leylah Fernandez - US Open 2021 (Darren Carroll/USTA)

La scorsa settimana Emma Raducanu si è presa tutto lo spazio dell’articolo dedicato allo US Open. Tante questioni stimolanti, tanti temi da approfondire: le vicende di una giocatrice quasi sbucata dal nulla hanno reclamato un articolo esclusivo. Del resto l’attenzione suscitata da Raducanu non ha colpito solo il mondo del tennis, ma sembra avere superato i confini più stretti degli appassionati per coinvolgere un pubblico più ampio e meno specialistico.

Ma descrivere Raducanu come protagonista assoluta dello Slam newyorchese sarebbe non solo sbagliato, ma anche ingeneroso nei confronti di Leylah Fernandez. La giocatrice canadese ha avuto un ruolo decisivo nell’alimentare l’interesse che ha circondato il torneo femminile. A conferma di questo ci sono anche i dati televisivi statunitensi. Su ESPN, che deteneva i diritti del torneo, sia la finale che le semifinali femminili hanno avuto un seguito di spettatori superiore alle corrispondenti partite maschili. Non era facile immaginare che due tenniste classificate fuori dalle prime 70 del mondo avrebbero raccolto più pubblico di Djokovic e Medvedev; ma evidentemente il modo di giocare e la personalità di Emma e Leylah hanno “bucato” lo schermo.

Raducanu e Fernandez, entrambe nate nel 2002, hanno vissuto un torneo simile e parallelo, ma nelle singole partite gli andamenti sono stati molto diversi: la giocatrice inglese ha vinto tutti i match con margine e senza perdere set, la canadese invece ha affrontato un percorso ben più battagliato.

 

Lehlah Fernandez allo US Open 2021
L’avventura di Fernandez allo US Open è caratterizzata dalla continua lotta. Una vera e propria costante che non ha conosciuto eccezione in alcun match. Sette partite affrontate, e nessuna che sia filata via semplice. Anzi, spesso Leylah ha dovuto fronteggiare situazioni difficili. Sin dal primo turno.

Eppure Fernandez, fuori dalle teste di serie, non parte con un sorteggio sfortunato: il primo turno le riserva una qualificata. Ma quando vengono definiti gli accoppiamenti si scopre che si tratta di Ana Konjuh. Ana nel 2021 sta costantemente risalendo la classifica. Dopo il lunghissimo periodo di stop a causa dei ripetuti problemi al gomito, ha cominciato la stagione da numero 476 del ranking, ma al momento del match è già numero 88: quasi quattrocento posti scalati nel giro di otto mesi. Non ha avuto accesso diretto allo Slam americano solo perché la entry list si definisce con sei settimane di anticipo, e in quel momento era ancora fuori dalle prime cento. In più c’è un precedente recente di cui tenere conto: Konjuh ha sconfitto Fernandez nel torneo di Madrid 2021.

Il primo set tra Fernandez e Konjuh vede Ana partire meglio; grazie al break di vantaggio Konjuh serve per il set sul 5-4. Conquista anche due set point, però in entrambe le occasioni Fernandez si salva: strappa a sua volta la battuta a Konjuh, e così si procede in equilbrio sino al 6-6. Al tiebreak Leylah riesce a spuntarla. Il braccio di ferro del primo set si rivela decisivo per indirizzare anche il secondo set. Il match termina 7-6, 6-2.

In base alle premesse del tabellone, al secondo turno Fernandez dovrebbe incrociare la sua prima testa di serie, la numero 31 Yulia Putintseva. Ma Kaia Kanepi è riuscita ad avere la meglio al primo turno, e dunque Leylah si trova di fronte una giocatrice ben più potente, anche se decisamente meno mobile di Putinsteva. E di nuovo ne esce un confronto tiratissimo. Fernandez vince il primo set strappando la battuta a Kanepi all’ultima occasione utile (7-5), ma Kaia non ha affatto intenzione di lasciare strada.

Nel secondo set Kanepi reagisce e si porta avanti 5-3. È un passaggio complicatissimo per Fernandez, che prima salva due set point sul proprio turno di servizio, e poi ne salva altri due con Kanepi alla battuta sul 5-4. Scampato il pericolo, sullo slancio Leylah conquista quattro game di fila e riesce a chiudere 7-5, 7-5. Due match disputati, 6 set point salvati in due partite diverse: non male come inizio.

Ma questa è solo l‘ouverture, perché al terzo turno il sorteggio propone come avversaria un ostacolo apparentemente invalicabile: la campionessa in carica Naomi Osaka. Dopo Kanepi, il “peso leggero” Fernandez trova così un’altra big hitter che metterà alla prova la sua capacità di confrontarsi con tenniste ben più strutturate fisicamente di lei.

Luogo di confronto: l’Arthur Ashe Stadium. Per Fernandez non è la prima volta in assoluto in una arena importante di Flushing Meadow, perché nel 2020 ha già giocato (e perso) contro Sofia Kenin sul Luis Armstrong. Ma lo scorso anno non c’era la presenza del pubblico; questa volta contro Osaka la programmazione è la più eccitante possibile: primo match del serale nello stadio per il tennis più grande del mondo.

Forse perché sulla carta non ha nulla da perdere, fatto sta che nel primo set Leylah tiene molto bene testa a Naomi. Almeno sino al 5-4 per Fernandez. Poi Osaka inserisce una marcia in più, sfodera una serie di punti da fuoriclasse e con un parziale di 12 punti a 1 chiude il set in proprio favore sul 7-5.

Leylah ha perso il primo set del torneo, ma ha progressivamente conquistato le simpatie del pubblico, ammirato dalla sua combattività ma anche dalla qualità dei suoi colpi. Malgrado la pesantezza di palla di Osaka, infatti, Fernandez riesce quasi sempre a rimanere con i piedi attaccati alla linea di fondo e da quella posizione incalza Naomi sul ritmo, impedendole di sprigionare con tranquillità la potenza di cui dispone.

Secondo set. La partita scorre rapida, senza alcuna palla break sino all’approdo nei game decisivi. Esattamente come nel primo parziale, Osaka alza il livello quando più conta. Ed esattamente come nel primo parziale, sul 5-5 strappa la battuta a Leylah e va a servire per il set (e il match).

Sembrerebbe quasi una formalità, anche perché Naomi nello stesso frangente del primo set ha tenuto la battuta a zero. E invece l’incontro non solo non è vicino alla fine, ma sta per attraversare la fase decisiva del totale ribaltamento. Da una parte l’improvvisa ansia di Osaka, dall’altra la straordinaria voglia di combattere di Fernandez, producono l’inatteso: sul 7-5, 6-5 Naomi perde la battuta a 30 (primo break subito nel match), e poi in preda allo sconforto è quasi travolta nel tiebreak, che perde 7-2.

La sconfitta inopinata del secondo set lascia un pesante strascico su Osaka in avvio di terzo parziale: di nuovo perde la battuta e da quel momento non riesce più a recuperare. Con una grinta e con una decisione impressionanti, Leylah non lascia speranze a Naomi, che non riesce nemmeno a sfiorare il recupero, visto che non arriva mai neanche a conquistare palle break. Fernandez chiude dunque 5-7, 7-6, 6-4, ed è autrice di una delle più grandi sorprese del torneo.

E così, dopo la sconfitta alle Olimpiadi di Tokyo contro Vondrousova, di nuovo Osaka perde contro una giocatrice mancina, dotata di una battuta non potente, ma che Naomi non è comunque riuscita a decrittare. In più sia Vondrousova che Ferndandez hanno saputo consolidare i vantaggi ottenuti con il colpo di inizio gioco sviluppando con grande efficacia lo scambio.

Altro parallelismo tra Tokyo e New York: al momento della eliminazione, le sconfitte di Osaka sembrano arrivate contro giocatrici di secondo piano, ma a conti fatti sia Vondrousova che Fernandez sarebbero state capaci di raggiungere la finale del torneo, offrendo tennis di altissima qualità. Anche i numeri del match americano lo confermano: Osaka ha chiuso il match con un saldo fra vincenti ed errori non forzati di +1 (37/36), Fernandez di +4 (28/24)

a pagina 2: I match contro Kerber e Svitolina

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Emma Raducanu, una impresa senza precedenti

Come è stato possibile che una giocatrice diciottenne, sconosciuta fino a tre mesi fa, sia riuscita a vincere lo US Open in un modo mai riuscito prima?

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Emma Raducanu - US Open 2021 (Pete Staples/USTA)

L’ultimo US Open femminile è stato lo Slam delle sorprese e dei record. Gli storici e gli statistici si sono sbizzarriti a identificare tutti i numeri che hanno sancito l’eccezionalità della vittoria della giovane Emma Raducanu: i record sono così tanti che per non diventare noiosi è meglio ricordarne solo alcuni.

Prima volta nell’era Open che una giocatrice vince partendo dalle qualificazioni. E senza lasciare set per strada: un totale di dieci partite (tre più sette) con uno score di 20 set vinti e zero persi. Prima dell’era Open a conquistare uno Slam alla seconda partecipazione in assoluto in un Major (anche Pam Shriver nel 1978 aveva raggiunto la finale al secondo tentativo, ma aveva perso contro Evert a New York). Raducanu lo ha fatto senza avere ancora vinto una partita in carriera a livello di “normali” tornei WTA, visto che fuori dai Major aveva affrontato due soli tornei, perdendo sempre all’esordio (Nottingham e San Josè).

Più giovane finale Slam dallo US Open 1999 (Serena Williams contro Hingis). Più giovane campionessa Slam dai tempi di Maria Sharapova a Wimbledon 2004. Seconda vincitrice della storia fuori dalle prime 100 del ranking, preceduta da Kim Clijsters nel 2009 (sempre a New York) quando al rientro nel tennis non aveva ancora una classifica per l’esiguo numero di tornei giocati. Ma anche terza teenager della storia a vincere lo US Open senza concedere set (dopo Seles nel 1992 e Hingis nel 1997).

 

Ultimo dato prima di entrare nel merito delle partite newyorkesi: Raducanu ha vinto il torneo senza affrontare Top 10. Nel corso del suo cammino, infatti, ha incontrato solo due teste di serie: nei quarti la numero 11 Bencic e in semifinale la 17 Sakkari. Ma naturalmente non gliene si può fare una colpa: questo le ha offerto il tabellone, ed Emma più che lasciare le briciole a tutte le avversarie che le sono capitate, non poteva fare.

Ma visto che stiamo parlando di una semi-esordiente, il dato che colpisce è che in carriera non ha ancora mai affrontato una Top 10. In compenso vanta un record niente male: ha giocato 13 volte contro una Top 100 vincendo 11 partite e perdendone solo 2: sconfitta da Zhang Shuai a San Josè e da Tomljanovic a Wimbledon (a Londra Emma perse per ritiro).

Le partite di Emma Raducanu allo US Open
Dopo la wild card ricevuta a Wimbledon in quanto giocatrice di casa, Raducanu si presenta allo US Open senza avere la classifica necessaria per essere ammessa direttamente al tabellone principale. Da numero 150 del ranking è soltanto testa di serie 31 del torneo di qualificazione. Superato piuttosto brillantemente, come detto, senza perdere set. 6-1, 6-2 a Bibiane Schoof, 6-3, 7-5 a Mariam Bolkvadze, e infine 6-1, 6-4 a Mayar Sherif, testa di serie n. 4 delle Quali.

Con i tre successi nelle qualificazioni, Emma conquista l’accesso nello Slam vero e proprio. Il posto capitato nel main draw non è proprio favorevolissimo: primo ostacolo la testa di serie numero 14 Jennifer Brady, semifinalista lo scorso anno, e finalista all’Australian Open 2021. Soprattutto sul cemento, una avversaria davvero impegnativa.

Ma in extremis le cose cambiano. Brady è costretta alla rinuncia a causa di un infortunio. Quando Jennifer dichiara forfait, ormai il sorteggio è fatto, e quindi la porzione di tabellone di Raducanu perde la testa di serie più alta. A sostituirla è la lucky loser Stephanie Voegele. I due set della partita si sviluppano con un andamento identico: Emma parte lenta, subisce un break in avvio, ma dall’1-2 sotto, cambia marcia: controbreak immediato e resto del set dominato. Finisce così 6-2, 6-3, anche se le occorrono ben sette match point per chiudere l’incontro.

Al secondo turno Raducanu trova Zhang Shuai, proprio la giocatrice che l’aveva sconfitta in modo netto all’inizio di agosto a San Josè (6-3, 6-2). Purtroppo non sono riuscito a seguire le loro due partite, e quindi non posso entrare nel merito. In linea generale, penso si possa ricordare questo: la Zhang più recente è un po’ scesa nel ranking perché è diventata piuttosto discontinua; se la mattina si alza con la luna giusta è capace di dare filo da torcere anche alle più forti, ma se invece le manca l’ispirazione, aumenta di molto gli errori e diventa molto più abbordabile.

Con questo non sto affatto dicendo che il risultato opposto delle due partite sia dipeso da Zhang e non da Raducanu. Anzi. Agli atti rimane semmai una dichiarazione di Emma nella conferenza stampa successiva al loro ultimo incontro, nella quale racconta: “Avevo perso contro di lei un mese fa, ma sento che match dopo match sto migliorando, sto imparando a tenere alto il mio livello di gioco senza cali durante la partita. In queste settimane avere affrontato tante avversarie di alto livello mi ha fatto crescere sempre di più”. Sentire parlare di crescita nel corso di un solo mese, una crescita tale da permetterle di rovesciare completamente il risultato contro una giocatrice esperta e di valore come Zhang, sembrerebbe esagerato. Ma nel caso di Emma sono proprio gli eccezionali traguardi raggiunti a rendere credibili affermazioni del genere.

Forse il passaggio più interessante di questa stessa conferenza stampa è quando spiega il suo modo di prepararsi contro le avversarie: “A livello WTA la maggior parte delle giocatrici non ha grandi debolezze; per esempio non puoi pensare di insistere sempre dalla stessa parte in attesa di un errore. Dunque si tratta sia di dare il meglio per quanto riguarda il proprio tennis, sia di saper individuare piccole scappatoie che creino qualche disagio a chi hai di fronte. Con il mio team mi preparo con questi obiettivi. Non sempre ci si riesce, e allora devi andare in campo almeno riuscendo a esprimerti al tuo massimo”. In pratica Emma racconta che affronta i match con un duplice intento: da una parte sviluppare al massimo il suo gioco, ma dall’altra cerca anche di modularlo di volta in volta in funzione del tipo di avversaria che ha di fronte, per metterla a disagio. Cosa che puntualmente si verificherà nei turni successivi del suo torneo.

Superare le qualificazioni, sconfiggere con percorso netto Voegele e Zhang sono rimarchevoli traguardi per una giovanissima. Ma, per quanto mi riguarda, la partita che mi ha davvero fatto drizzare le antenne sul torneo di Raducanu è stata quella di terzo turno contro Sara Sorribes Tormo.

Sorribes nell’ultimo periodo è cresciuta moltissimo, trasformandosi in una specie di muro difensivo. Al punto che oggi è forse la giocatrice più dura da affrontare sul piano della pazienza tattica e della tenuta mentale e fisica, perché regala quasi nulla e riesce a contenere e rimettere in campo una quantità enorme di attacchi, allungando moltissimo ogni scambio. Se non la si affronta con la condizione giusta si rischia di soccombere, come è capitato alla numero 1 Barty alle Olimpiadi di Tokyo.

Invece Emma domina l’incontro con una condotta vicina alla perfezione. Vince addirittura i primi 11 game, e si trova con un match point sul 6-0, 5-0. Sorribes si salva dal cappotto completo, ma rimanda solo di una game la conclusione: 6-0, 6-1. Per Raducanu sono 60 punti vinti complessivi, appena 33 persi, e un saldo finale di +7 tra vincenti ed errori non forzati (23/16). Agli spettatori lascia una sensazione di grande efficacia e chiarezza tecnico-tattica: tanti vincenti ottenuti (appunto 23 su 60 punti totali), senza però mai dare l’idea del colpo tirato alla “va o la spacca”. Emma al contrario è riuscita a trovare la chiave per vincere senza andare sopra le righe.

Riepiloghiamo. Diciotto anni, esordiente senza esperienza a livello WTA, e senza disporre della potenza di Serena Williams o di Aryna Sabalenka. E però capace di lasciare un solo game a Sorribes Tormo, infliggendole la peggiore sconfitta da quando Sara è diventata Top 50. Obbligatorio seguirla con estrema attenzione.

Con queste premesse, la curiosità sul valore di “questa” Raducanu sembrava potesse essere soddisfatta attraverso il più probante ostacolo possibile: il confronto con la numero 1 del mondo Barty. La massima favorita del torneo, e potenziale avversaria al quarto turno. Al termine del match di terzo turno, in conferenza stampa i giornalisti chiedono a Raducanu se è pronta ad affrontare Barty. Emma, forse presaga, prima di entrare nel merito avverte: “Mah, il match di Ashleigh non è ancora cominciato, e la sua avversaria, Shelby Rogers, giocherà di fronte al pubblico di casa. Difficile dire chi vincerà. Quando giochi con il pubblico di casa dalla tua, hai un differente livello di motivazione…”.

Come sappiamo, Shelby Rogers è davvero riuscita fare lo sgambetto a Barty (o forse la stessa Bartiy si è inciampata da sola), ed è quindi Shelby la rivale di quarto turno. Tra Raducanu e Rogers, la partita fila via rapida. Sarà la più breve del torneo di Emma: un’ora e 6 minuti complessivi, con gli spettatori americani presto ammutoliti dalla troppa differenza in campo.

Dopo i primi due game persi in fase di assestamento (ricordo che era la prima volta che Raducanu giocava sull’Arthur Ashe), Emma infila una serie di 11 game consecutivi, esattamente come contro Sorribes, che segnano definitivamente il match. Nel secondo set, concesso il game del 5-1, chiude sul proprio servizio per 6-2, 6-1. Una partita nella quale Rogers lascia la sensazione che, dopo aver dato tutto per superare Barty, non fosse pronta per misurarsi alla pari contro una avversaria motivata, concentrata, e poco disposta a regalare punti come la Raducanu di questo torneo.

Chi si aspettava che la pesantezza del dritto di Shelby potesse diventare un fattore, viene smentito, e nemmeno il servizio l’ha aiutata a rimanere in partita. Infatti Emma non solo ha risposto benissimo, ma per la maggior parte degli scambi ha tenuto in mano l’iniziativa, e questo ha costretto Rogers a rimanere in difesa, l’ambito di gioco nel quale è di gran lunga meno forte.

a pagina 2: Le partite decisive allo US Open

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Al femminile

US Open 2021: Ashleigh Barty davanti a tutte

La numero 1 del mondo si presenta a Flushing Meadows da favorita. Riuscirà a vincere il suo primo Slam sul cemento?

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Ashleigh Barty - Wimbledon 2021 (via Twitter, @wimbledon)

Dopo il successo a Wimbledon, la numero 1 del mondo Ashleigh Barty si avvicina all’ultimo Slam stagionale nella stessa situazione della vigilia londinese. Vale a dire da numero 1 in tutto: della classifica WTA, della Race e anche delle quote delle agenzie di scommesse. Come se non bastasse, la sua posizione è uscita rafforzata dalla fresca e convincente vittoria di Cincinnati.

Sui prati inglesi, Barty aveva dimostrato di saper gestire la pressione e aveva coronato l’avventura sui prati con il Venus Rosewater Dish. Ora le si chiede di ripetersi sul cemento di New York. Non sarà facile, ma anche i numeri sono dalla sua parte. Oggi in classifica ha oltre tremila punti di vantaggio sulla seconda, che per la prima volta è Aryna Sabalenka, al suo best ranking (10185 punti contro 7010).

In sostanza si cominciano a delineare i contorni di una primato molto solido, ben lontano da quello del 2020, quando Barty era rimasta in vetta più per i modificati meccanismi di calcolo del ranking che per i risultati sul campo. Ricordo che lo scorso anno Ashleigh non aveva giocato a New York e, nella edizione disputata dentro la bolla a causa della pandemia, a prevalere era stata Naomi Osaka.

 

Oggi però Osaka non è più la schiacciasassi di dodici mesi fa. Sembra quasi un meccanismo di vasi comunicanti: settimana dopo settimana, Barty appare sempre più salda e convincente ai vertici WTA, mentre Naomi sta attraversando un periodo di fragilità che mette in dubbio la possibilità di replicare il successo del 2020. Anche se Osaka è una giocatrice di classe, che in carriera ha già vinto 4 Major sul cemento (due negli USA e due in Australia) e quindi non è impossibile che sia capace di ritrovarsi nella occasione più importante.

Prima ancora che si cominci, una cosa è comunque certa: il quadro delle partecipanti sarà molto più completo rispetto allo scorso anno, quando a causa delle rinunce al viaggio negli USA mancarono 6 delle prime 10 giocatrici del ranking.

Rispetto al 2020 torneremo anche ad avere il pubblico sugli spalti, un piccolo vantaggio per le giocatrici di casa. Per la verità le tre tenniste statunitensi più alte in classifica non stanno attraversando un periodo felice. Seguendo uno sfortunato parallelismo, sia la numero 5 Sofia Kenin, che la 14 Jennifer Brady e la 22 Serena Williams hanno attraversato settimane complicate a causa di problemi fisici. Per questo al momento le maggiori speranze statunitensi saranno riposte in Coco Gauff, Jessica Pegula e Danielle Collins, che nel frattempo sono salite in classifica fino a conquistarsi un posto da testa di serie.

In linea generale dietro alle prime quattro del ranking (Barty, Sabalenka, Osaka e Pliskova), la situazione risulta fluida e non semplice da valutare; molto potrebbe dipendere dal sorteggio oltre che dalla forma del momento. Prima di entrare nel dettaglio relativo alla condizione delle prime sedici teste di serie, ecco un semplice riepilogo delle ultime vincitrici Slam. Il numero accanto al nome rappresenta la testa di serie occupata in tabellone:

2019 US Open: 15 Andreescu su 8 Williams

2020 Australian Open: 14 Kenin su Muguruza (non tds)
2020 Wimbledon: non disputato
2020 US Open: 2 Osaka su Azarenka
2020 Roland Garros: Swiatek su 4 Kenin

2021 Australian Open: 2 Osaka su 22 Brady
2021 Roland Garros: Krejcikova su 31 Pavlyuchenkova
2021 Wimbledon: 1 Barty su 8 Pliskova

a pagina 2: La situazione delle prime 8 teste di serie

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