Frances Tiafoe: l'America è sulle sue spalle

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Frances Tiafoe: l’America è sulle sue spalle

Al Roland Garros esordisce in un tabellone di un Grande Slam l’astro nascente del tennis USA il 17enne Frances Tiafoe. Ci sono tante pressioni dall’altra parte dell’oceano su questo ragazzino dalla storia da film. Riuscirà a reggerle?

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Il Roland Garros 2015 sarà il battesimo in un torneo del Grande Slam per il 17enne Frances Tiafoe, la nuova grande speranza del tennis americano per rilanciare un movimento in crisi di campioni dopo i fasti del passato.

Dal ritiro di Andy Roddick, infatti, gli Stati Uniti non hanno un giocatore tra i top ten. Oggi il n.1 è “long” John Isner, che ricopre la 17esima posizione in classifica e che sta disputando, nei limiti delle sue possibilità, un’ottima stagione finora. Poi c’è il classe 1992 Jack Sock alla 33: giocatore interessante e in ascesa ma non di certo un predestinato. Subito dopo troviamo il solido 27enne Sam Querrey e l’ex bambino prodigio, anche lui nero come Tiafoe, Donald Young, stabilizzatosi su livelli di gran lunga inferiori rispetto alle enormi aspettative che erano state riposte in lui. Infine tra i top 100 vi sono solo altri due gregari come Steve Johnson, sconfitto nettamente al primo turno a Roma dall’azzurro Fabio Fognini, e Tim Smyczek, tennista ordinato e nulla più.

Facile dunque capire perché vi sia grande pressione su Tiafoe, che alle sue indiscutibili qualità tecniche e fisiche, abbina una storia personale che rinverdisce il mitico “sogno americano”Infatti sia il padre Frances Sr. che la madre Alphina sono due immigrati fuggiti dalla Sierra Leone, la terra dei diamanti insanguinati da una interminabile e terribile guerra civile. Il tennis si presenta nella vita di Frances Sr. quasi per caso. Nel 1999 viene assunto come operaio nella costruzione di un nuovo centro per lo sviluppo dei giovani talenti del tennis in Maryland. La sua abnegazione colpisce il direttore del centro che, a lavori ultimati, gli offre un impiego come custode. Pur non avendo mai giocato a tennis, Frances Sr., impara in fretta a prendersi cura dei campi e, quando la madre fa i turni di notte come infermiera, i due figli, Frances Jr. e il gemello Franklin dormono con il padre, in un piccolo stanzino all’interno dell’accademia. I due cominciano a giocare prestissimo ma fin da subito è Frances Jr. a dimostrare maggiore abilità con la racchetta in mano e voglia di primeggiare.

 

Dopo innumerevoli ed estenuanti sessioni di duro allenamento, nel gennaio di due anni fa si accendono improvvisamente le luci dei riflettori su Tiafoe, che in Florida si laurea come il più giovane vincitore dell’Orange Bowl di sempre, battendo in finale il connazionale Stefan Kozlov. Già dal 2014 il classe 1998 comincia ad affacciarsi nel tennis dei grandi con i Futures, in cui raccoglie immediatamente qualche vittoria contro giocatori molto più esperti e più quotati di lui. Dopo aver superato il primo turno del tabellone di qualificazione ad Atlanta, Frances viene buttato nella mischia nel torneo di casa, a Washington, dove perde dal russo Evgeny Donskoy. In seguito arriva anche un’altra prevedibile sconfitta contro il giapponese Tatsuma Ito nelle qualificazioni degli US Open. Evidentemente c’è ancora da sistemare qualcosa  nel gioco e il livello degli avversari è troppo alto. Così nel 2015 si riparte dal basso. Risultato? Tiafoe trionfa nel suo primo Future e fa finale in altri due. La svolta giunge però nel Challenger di Sarasota sulla terra verde, dove partendo dalle qualificazioni, approda ai quarti di finale. Non soddisfatto ottiene la semifinale la settimana successiva a Savannah e la finale, quella ancora dopo a Tallahssee, imponendosi per esempio al primo turno sul terraiolo argentino n.92 del ranking ATP Facundo Bagnis. Il balzo in classifica è clamoroso: dalla posizione n.1143 di inizio anno alla 292 attuale. La federazione americana, la USTA, gongola e gli assegna, meritatamente, la wild card per il main draw dell’Open di Francia, ottenuta grazie ad un accordo con la omologa transalpina. E così si arriva ai giorni nostri.

Non esattamente. C’è qualche dettaglio da aggiungere. Il primo è il recente passaggio a professionista grazie alla consulenza dell’agente Wajid Syed, rappresentante della Roc Nation, la compagnia di entertainment di proprietà del rapper Jay Z, che cura, tra gli altri, l’immagine anche della superstar NBA Kevin Durant. In una recente intervista a Sports Illustrated, Tiafoe ha dichiarato di aver incontrato di persona il potente e ricchissimo artista Hip Hop, che gli avrebbe dato consigli riguardo alla dedizione necessaria per portare le sue prestazioni “al massimo livello”. Il secondo è la sostituzione da parte della USTA del suo storico coach Misha Kouznetsov, ex tennista e allenatore a livello di college, con Jose Higueras, che in passato ha seguito tra gli altri Jim Courier e Michael Chang, portandoli a conquistare una prova dello Slam. Il cambio era forse obbligatorio per accompagnare Frances nel grande tennis e farlo progredire nella corretta direzione ma è stato avvertito come forzato dallo stesso Kouzentsov, che si è sentito defraudato dello sforzo di una vita.

In un ritratto di questo ragazzino di colore dalle grandi speranze, si dovrebbe affrontare anche il discorso tecnico e mentale. Si dovrebbe disquisire di dritto, rovescio e servizio. Si dovrebbe analizzare come si comporta nei momenti decisivi di un match: se si tira indietro oppure riesce a dare il proprio meglio. Tuttavia per farsi un’idea basta andare su YouTube e digitare “Frances Tiafoe”.

Piuttosto è significativo chiedersi: reggerà il peso di una nazione in cui il secondo è solo il primo dei perdenti? Le sue spalle danno l’idea di essere belle larghe ma sembra che chi gli sta intorno faccia poco per alleviargli il fardello e molto per distrarlo da quello che dovrebbe essere il suo unico obiettivo: giocare a tennis e, perché no, alla sua età, farlo ancora con una discreta dose di divertimento.

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ATP

Il futuro dell’ATP: dal 2023 tornei Masters 1000 sempre più grandi, sempre più ricchi

Gaudenzi presenta l’ATP del futuro: dieci Masters 1000 di cui sette nel formato di 11-12 giorni. Montepremi in aumento con orizzonte fino al 2030

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In un documento che L’Équipe ha avuto modo di consultare, Andrea Gaudenzi, presidente dell’ATP, ha confermato alcuni punti del piano strategico su cui l’organo di governance del tennis maschile sta lavorando da 18 mesi, che sarebbero stati già approvati dal Board e dovrebbero essere applicati a partire dal 2023. Si tratta nello specifico di un accordo su una nuova formula di spartizione degli utili tra tornei e giocatori, livelli più alti di montepremi garantiti a lungo termine e l’aumento del numero dei tornei Masters 1000, sette dei quali avranno l’opportunità di disputarsi sulla lunga distanza di 12 giorni (come Indian Wells e Miami già oggi) causando una modifica sostanziale nell’equilibrio del calendario maschile.

“Queste misure rappresentano un passo avanti significativo per il nostro sport e nel modo in cui i nostri giocatori e gli organizzatori dei tornei operano nell’ambito della partnership paritaria dell’ATP Tour“, ha affermato Gaudenzi. “È solo attraverso questo spirito di partnership, trasparenza e coincidenza di interessi che possiamo davvero massimizzare il nostro potenziale e concentrarci sulla concorrenza che affrontiamo nel sempre più ampio panorama dello sport e dell’intrattenimento“.

Queste misure arrivano in un momento in cui sono in forte aumento le controversie sulla legittimità della governance ATP mentre crescono le recriminazioni di molti giocatori, che si considerano finanziariamente danneggiati dai tornei. Creata sotto la guida di Novak Djokovic e Vasek Pospisil, la PTPA (Associazione Giocatori di Tennis Professionisti) è il simbolo di questa ribellione interna rispetto alla quale, in un certo senso, questa riforma dell’ATP costituisce una reazione.

 

Le principali misure da ricordare

  • Nella categoria Masters 1000, il montepremi ‘globale’ dovrebbe aumentare dagli attuali 62,5 milioni di dollari (53,2 milioni di euro) del 2021 ai 76,4 milioni di dollari (65 milioni di euro, +22%) durante la prima stagione in cui entrerà in azione questo piano (2023), con incrementi annuali del 2,5% a seguire.
  • Il bonus di fine anno derivante dai Masters 1000 passerà da 11,5 milioni di dollari (9,8 milioni di euro) a 15,5 milioni di dollari (13,2 milioni di euro) per arrivare a 18,4 milioni di dollari (15,6 milioni di euro) nel 2030. Sarà diviso tra trenta giocatori (attualmente sono 12).
  • Maggiore trasparenza attraverso dati finanziari verificati da organismi indipendenti per i Masters 1000, che forniscano piena trasparenza ai giocatori per un periodo di 31 anni.
  • Per quanto riguarda il calendario: aumento del numero di tornei Masters 1000 chiamati a diventare eventi di 11-12 giorni, con altri cinque tornei che adotteranno un formato simile a quello già utilizzato oggi per Indian Wells e Miami, per un totale quindi di sette Masters 1000 ‘allungati. Ci saranno venti giorni aggiuntivi di gioco in questa categoria e “305 “posti di lavoro” in più all’anno per i giocatori tra singolare, doppio e tornei di qualificazione grazie a questi tabelloni ampliati“, ha detto Gaudenzi. 
  • Saranno previsti 10 Masters 1000 (invece dei 9 attuali) e 16 ATP 500 (invece dei 13 attuali) .

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Italiani

WTA Portorose: una grande Jasmine Paolini conquista il suo primo titolo

L’azzurra si libera in fretta dell’emozione per la sua prima finale e supera Alison Riske rimontando due break di svantaggio nel primo set. Sarà n. 64 del mondo

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Jasmine Paolini - 2021 US Open (Manuela Davies/USTA)

J. Paolini b. [3] A. Riske 7-6(4) 6-2

Alla sua prima finale del Tour maggiore, Jasmine Paolini parte contratta ma poi doma l’emozione e l’avversaria, imponendosi in due set sulla n. 3 del seeding Alison Riske, lei invece per la decima volta all’atto conclusivo di un torneo, per quanto solo in due occasioni sia riuscita ad alzare il trofeo. Il WTA 250 di Portorose si conclude così nel migliore dei modi per l’allieva di Renzo Furlan, giunta in finale superando le più quotate Yastremska, Cirstea e Putintseva, oltre che Kalinskaya, per un titolo che lunedì le varrà il nuovo best ranking al 64° posto.

Un incontro iniziato sentendo la pressione per Jasmine che ha ritrovato il suo miglior tennis quando il primo parziale sembrava ormai compromesso dal 2-5 pesante. Lì è iniziata la rimonta che si sarebbe fatta sentire nella testa di Alison nel secondo set. Un trionfo che conferma i progressi compiuti e la sempre maggiore consapevolezza nei propri mezzi. Una nota positiva, nonostante la sconfitta, anche per Riske, che in questa settimana slovena è tornata a vincere due incontri di fila dall’Australian Open 2020, dopo aver patito le conseguenze di una fascite plantare; ora, pienamente recuperata dal punto di vista fisico, sta rimettendo insieme il gioco che l’aveva portata al n. 18 WTA alla fine del 2019.

 

IL MATCH – La pioggia ritarda l’ingresso in campo delle giocatrici di quasi due ore e mezza rispetto alle ore 17 originariamente previste. C’è però giusto il tempo per un paio di minuti di palleggio preliminare perché Jasmine fa notare che almeno la sua metà campo presenta ancora zone bagnate e quindi pericolose. Un’altra mezz’ora se ne va e finalmente si comincia con Paolini che ha scelto di servire. Entrambe commettono alcuni errori di troppo che si traducono in tre break, finché Riske tiene, subito imitata da Jasmine grazie anche ai primi punti diretti portati dalla battuta – fondamentale in cui la 175 cm da Pittsburgh è superiore. Spinge affidandosi alle sue solite traiettorie relativamente piatte, Alison, che si produce in un paio di buone chiusure a rete ma anche in altrettanti attacchi pentiti, forse preoccupata della velocità dell’azzurra che ha già sfoderato un bel passante in corsa. Ancora contratta e non del tutto lucida, tuttavia, Paolini cede un altro turno di servizio mandando l’altra a servire sul 5-2.

Sarà la situazione di punteggio disperata, sarà la voglia di giocarsi davvero la sua prima finale, ma Jasmine entra finalmente in partita, mette a segno dieci punti consecutivi e, con il livello del match che si alza offrendo scambi intensi e spettacolari, prima pareggia e poi sorpassa, costringendo l’avversaria a servire per riparare al tie-break, compito che porta a termine nonostante l’iniziale 0-30. I colpi azzurri hanno cominciato a girare e il dritto, nonostante qualche imperfezione, mette la necessaria pressione alla terza testa di serie che si ritrova sotto di due mini-break dopo un punto perso sulla diagonale sinistra e uno smash fuori misura. Riske approfitta con coraggio di due scambi giocati in maniera troppo conservativa dalla venticinquenne toscana, ma un suo errore bimane manda Paolini a set point, immediatamente trasformato grazie all’errore al volo statunitense al termine di uno scambio tiratissimo in cui la nostra ha dato veramente tutto.

MTO per un massaggio alla coscia sinistra di Jasmine che ricomincia da dove aveva lasciato, vale a dire spingendo con il dritto e trovando anche ottime soluzioni con il rovescio che valgono il 2-0, mentre le statistiche mostrano il saldo vincenti-gratuiti ampiamente negativo, eppure la sfida risulta assolutamente godibile. Dal canto suo, Alison si fa vedere a rete e incide con il bimane lungolinea, ma è troppo incostante e il pareggio subito agguantato svanisce in un battito d’ali di farfalla. Vola, Paolini, e adesso tocca a lei servire sul 5-2, opportunità che non si lascia sfuggire e chiude al primo match point con un pesante dritto inside-in.

Due vittorie di fila sul cemento in un main draw WTA le aveva centrate una sola volta in carriera prima di questa settimana, al Gippsland Trophy che ha preceduto l’Australian Open. Il WTA 250 australiano era stato anche l’unico torneo assieme a Guangzhou 2019 nel quale Jasmine fosse riuscita a battere una top 50 sul duro; qui a Portorose si è spinta oltre i suoi limiti, vincendo cinque partite di fila – le ultime tre contro avversarie che abitano la top 50. In una parola, bravissima.

Il tabellone completo di Portorose

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WTA Lussemburgo: la finale sarà Ostapenko-Tauson

Ostapenko si complica la vita nel secondo set, ma alla fine elimina Samsonova senza andare al terzo. Tauson supera Vondrousova in tre

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Jelena Ostapenko e Clara Tauson si giocheranno la finale 2021 del WTA 250 di Lussemburgo. La lettone ha superato in due set Liudmila Samsonova, complicandosi non poco la vita in dirittura d’arrivo in pieno stile Ostapenko. La partita è infatti filata liscia fino al 6-1 5-1 risultato toccato quando ancora mancavano una decina di minuti allo scoccare della prima ora di gioco, poi improvvisamente qualcosa si è inceppato e, dopo il controbreak a zero sul 5-2, il dominio di Jelena si è rapidamente dissolto. Dopo cinque game consecutivi persi, Ostapenko si è aggrappata al dritto e ha centrato l’approdo al tiebreak, iniziato in maniera orribile con uno svantaggio di 4-1. Da quel momento in poi però, complice anche un po’ di leggerezza di Samsonova, la lettone è tornata a spingere con coraggio, aggiudicandosi tutti i successivi sei punti e con essi il match.

Decima finale in carriera per Jelena, che domenica andrà a caccia del quinto titolo (il secondo in Lussemburgo dopo quello del 2019). Ad attenderla ci sarà Clara Tauson, danese classe 2002, che ha eliminato in tre set la testa di serie numero 5, Marketa Vondrousova. La diciottenne – compirà gli anni il prossimo 21 dicembre – è stata molto brava a gestire i vantaggi sfumati nel primo e nel terzo set, così come il secondo dominato da Vondrousova. In tutto questo va segnalato anche un problemino alla coscia sinistra (che presentava una vistosa fasciatura), che l’ha costretta a chiedere l’intervento della fisioterapista sotto 4-3 (senza break) nel terzo. In verità la pausa potrebbe averle anche permesso di rimettere in ordine le idee, tanto è vero che al rientro in campo Tauson ha vinto tre game di fila, facendo suo il match.

La danese ha gestito piuttosto bene gli scambi e soprattutto l’insidiosa diagonale sinistra, sulla quale Vondrousova è riuscita a imporsi con continuità solo nel secondo set tra incrociati liftati e repentini lungolinea. Quella di domenica sarà la seconda finale della giovane carriera di Tauson, che è emersa vincitrice dalla prima, giocata lo scorso marzo a Lione (6-4 6-1 a Viktorija Golubic).

 

Il tabellone completo

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