Uno contro tutti: sale sul trono Jim Courier

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Uno contro tutti: sale sul trono Jim Courier

Ventisei uomini diversi hanno occupato il trono di numero uno del mondo. Il decimo leader è Jim Courier, che si alternerà con Stefan Edberg nel 1992

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Preceduto in quanto a fama da tre connazionali evidentemente più appetibili sotto il profilo dell’immagine, è invece Jim Courier lo statunitense capace di raccogliere l’eredità di Connors e McEnroe in vetta al ranking mondiale. I capelli rossi nascosti dall’immancabile berrettino da baseball – sport dal quale sembra aver modellato il caratteristico movimento del rovescio bimane – e la polsiera alta sopra la mano destra, quella che impugna la racchetta nel dritto come una preistorica clava, sono i tratti caratteristici di questo ventunenne di Dade City, Florida, che il 10 febbraio 1992 diventa il decimo leader della classifica ATP, quella che in un certo qual modo regola il tennis maschile da quasi un ventennio.

Campione all’Australian Open, torneo nel quale non ha dovuto affrontare nemmeno un top 30 fino alla finale poi vinta a spese del n°1 Edberg, Courier sorpassa lo svedese nella prima settimana di febbraio grazie alla partecipazione al torneo di San Francisco. In California Courier raggiunge la finale, dove viene fermato dal connazionale Chang nel quarto episodio di una sfida che ne conterà ben 24 in un equilibrio perfetto (12-12). Nonostante il KO, Jim sale sul trono perché nel frattempo il re in carica (Stefan Edberg) non ha giocato se non in Coppa Davis e quindi non ha potuto accumulare punti.

Come abbiamo già potuto verificare nelle puntate precedenti e sconfessando il credo di Tayllerand poi ripreso in tempi più recenti da Giulio Andreotti, il potere (del primato, in questo caso) logora chi ce l’ha e nemmeno Courier può sottrarsi a questa sorta di legge non scritta. Nelle quattro settimane in cui scende in campo con la corona sulla testa, Jim colleziona altrettante sconfitte, le prime due delle quali pur avendo avuto a disposizione tre match-points ciascuna. Succede nella meravigliosa finale dell’ultima edizione del torneo di Bruxelles contro Becker (6-7 2-6 7-6 7-6 7-5) e nei quarti a Stoccarda contro Ivanisevic (3-6 7-6 7-6) prima di dover affrontare le consistenti cambiali in scadenza nel Double Sunshine di Indian Wells e Miami. 

 

Chiamato a dover confermare il doppio titolo conquistato l’anno precedente, Courier si ferma al secondo turno in California – sconfitto dal russo Chesnokov – e in semifinale in Florida, dove a batterlo è di nuovo Chang che il giorno dopo regolerà anche l’argentino Alberto Mancini ereditando proprio da Courier la titolarità contemporanea dei primi due Super 9 della stagione. Di Chang, che avrà al massimo una classifica mondiale da n°2 raggiunta peraltro molti anni dopo l’unico slam vinto in carriera, non parleremo direttamente in questa rubrica nonostante rimanga uno dei tennisti più influenti degli anni Novanta (e anche oltre, per certi aspetti). Tuttora più giovane vincitore di un Major (quando vinse al Roland Garros nel 1989 aveva 17 anni e tre mesi), nel biennio 1995/96 disputerà altre tre finali Slam oltre a quella delle ATP Finals e chiuderà la carriera con 34 titoli, di cui appunto uno Slam e ben sette Masters 1000, tutti sul duro americano.

Chiusa la doverosa parentesi riservata a Chang, il “cinesino” di fatto riconsegna la leadership mondiale a Stefan Edberg. Il 23 marzo, ancora incredulo per la clamorosa sconfitta patita a Key Biscayne per mano del 289esimo giocatore del mondo, tal Robbie Weiss, lo scandinavo difende i colori della propria nazione contro l’Australia in Coppa Davis da primo della classe e regola Fromberg e Masur ma la settimana dopo in Giappone perde in semifinale da Krajicek e torna al secondo posto. Perché nel frattempo Courier, dopo essersi leccato le ferite, infila quattro titoli consecutivi tra il cemento orientale e la terra europea e consolida il primato riconquistato.

Nella doppietta Tokyo-Hong Kong, Jim trova la maniera di vendicarsi due volte di Chang mentre sia a Roma che al Roland Garros la sua superiorità non è praticamente messa in discussione da nessuno. Al Foro Italico l’unico ad impensierirlo è l’argentino Miniussi nei quarti mentre per confermarsi campione a Parigi, Courier lascia un set a Ivanisevic ma in semifinale domina Agassi 6-3 6-2 6-2 e in finale l’estro di Petr Korda lo impensierisce solo nel primo parziale (7-5 6-2 6-1).

Ricca di appuntamenti, l’estate del 1992 porta carbone al n°1 del mondo. A Wimbledon, Courier perde al terzo turno contro il n°193 del ranking Andrei Olhovskiy, un russo che qualche mese prima era stato eliminato al primo turno del Challenger al Parioli di Roma da Francisco Montana ma sull’erba londinese riesce a far valere le sue doti da doppista. Un altro tennista classificato oltre la centesima posizione (157) si impone su Courier sulla terra di Kitzbuhel: si tratta dell’uruguaiano Diego Perez che, vincendo 3-6 7-6 6-2 marchia il regno del rosso con il primato negativo di unico n°1 della storia ad aver perso due incontri consecutivi con un avversario fuori dalle prime cento posizioni della classifica mondiale. I guai però continuano e a Barcellona, dove si svolge il torneo olimpico, desta sorpresa l’eliminazione di Courier per mano dello svizzero “Pippo” Rosset, che però legittimerà la bontà del suo risultato mettendosi al collo nientemeno che la medaglia d’oro. 

Nemmeno il ritorno sul duro fa ritrovare a Jim la vittoria; a Cincinnati David Wheaton ottiene la sua seconda vittoria in carriera sul n°1 e lo estromette al secondo turno mentre a Indianapolis le cose vanno meglio ma in finale Pete Sampras mette le mani sul titolo con un doppio 6-4. Alla vigilia degli US Open non ci sono avvisaglie che Edberg possa tornare in vetta al ranking, perché l’estate americana dello svedese non è certo stata delle più brillanti. Invece, lottando come un leone, Stefan supera tre turni terribili al quinto set contro Krajicek, Lendl e Chang e in finale si trova Sampras, in serie positiva da 16 partite e fresco della vittoria su Courier. Sono di fronte i campioni delle due edizioni precedenti del torneo e Pete viene dato per favorito, anche in virtù dello sforzo fisico che Edberg ha dovuto sostenere per arrivare fino a quel punto.

Invece lo svedese stupisce un po’ tutti e centra il suo sesto e ultimo Slam della carriera vincendo in quattro set e tornando numero 1 mondiale. Le ultime tre settimane da re, Edberg le trascorre giocando (e perdendo) un solo incontro, in Coppa Davis contro Agassi. Il terzo e ultimo leader mondiale svedese chiude il suo bilancio di 72 settimane complessive al vertice con un record personale di 94 incontri vinti e 19 persi nel corso di 24 tornei, nella metà dei quali è riuscito ad arrivare in finale per poi vincerne otto.

Il 5 ottobre Courier è di nuovo n°1 del ranking ma, tanto per cambiare, non riuscirà a vincere alcun torneo prima che la stagione si chiuda. Il principale oppositore è Boris Becker, tornato su ottimi livelli di rendimento dopo un periodo non particolarmente positivo. Il tedesco è scivolato fino alla nona posizione ma la vittoria a Basilea gli ha ridato fiducia e il finale di 1992 è tutto suo, a scapito del n°1 che se lo trova di fronte sia nei quarti a Parigi Bercy che nella finale del Masters a Francoforte. Nella rassegna dei maestri, Courier perde nel round robin da Ivanisevic ma la sofferta vittoria in tre set su Krajicek e quella successiva su Chang gli garantiscono un posto in semifinale, dove si impone in due tie-break su Pete Sampras. Dal canto suo Becker, che nel girone aveva perso con Sampras, batte al tie-break del terzo set Ivanisevic e controlla la finale conquistando l’ATP World Tour Championship per la seconda volta in carriera.

Esausto dopo una stagione vissuta intensamente, Jim Courier dichiara ai giornalisti presenti a Francoforte che andrebbe volentieri in vacanza ma ad attenderlo c’è ancora la finale di Coppa Davis contro la Svizzera, in programma a Fort Worth il primo week-end di dicembre. In apparenza non dovrebbe esserci partita ma Tom Gorman non si fida dei rossocrociati e punta nuovamente sul trentatreenne John McEnroe per affiancare Sampras in doppio e schierare Agassi e Courier in singolare. La scelta si rivela azzeccata; chiusa la prima giornata sulla situazione di 1-1 (con Jim sconfitto al quinto da Rosset), gli americani si trovano sotto 0-2 nel doppio ma reagiscono e portano a casa un punto determinante. Perché il giorno dopo Courier è più rilassato e chiude la pratica in quattro set con Hlasek mettendo le mani sulla trentesima insalatiera d’argento della storia statunitense.

Finalmente Jim può andare in vacanza e ricaricare la batteria in vista di un 1993 che lo vedrà ancora grande protagonista insieme a un connazionale destinato, con le sue imprese, a cambiare la storia del gioco. Ma di questo parleremo tra una settimana.

TABELLA SCONFITTE N.1 ATP – DODICESIMA PARTE

ANNONUMERO 1AVVERSARIOSCORETORNEOSUP.
1992COURIER, JIMBECKER, BORIS76 62 67 67 57BRUXELLESS
1992COURIER, JIMIVANISEVIC, GORAN63 67 67STOCCARDA INDOORS
1992COURIER, JIMCHESNOKOV, ANDREI46 57INDIAN WELLSH
1992COURIER, JIMCHANG, MICHAEL26 46MIAMIH
1992EDBERG, STEFANKRAJICEK, RICHARD36 57TOKYOH
1992COURIER, JIMOLHOVSKIY, ANDREI46 64 46 46WIMBLEDONG
1992COURIER, JIMPEREZ, DIEGO63 67 26KITZBUHELC
1992COURIER, JIMROSSET, MARC46 26 16OLIMPIADI BARCELONAC
1992COURIER, JIMWHEATON, DAVID57 67CINCINNATIH
1992COURIER, JIMSAMPRAS, PETE46 46INDIANAPOLISH
1992COURIER, JIMSAMPRAS, PETE16 63 26 26US OPENH
1992EDBERG, STEFANAGASSI, ANDRE75 36 67 36DAVIS CUPC
1992COURIER, JIMHOLM, HENRIK46 36STOCCOLMAS
1992COURIER, JIMBECKER, BORIS67 36PARIGI BERCYS
1992COURIER, JIMKRAJICEK, RICHARD64 46 57ANVERSAS
1992COURIER, JIMIVANISEVIC, GORAN36 36MASTERS S
1992COURIER, JIMBECKER, BORIS46 36 57MASTERS S
1992COURIER, JIMROSSET, MARC36 76 63 46 46DAVIS CUPS

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Svitolina dietro una racchetta: “Il tennis mi ha dato la vita”

I racconti più significativi di Behind the Racquet. Oggi è il turno di Elina Svitolina: “Se diventerò una top 10 sarò felice, pensavo. Ma mi sono ritrovata a piangere dopo le sconfitte”

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L’assenza di tennis giocato perdura – anche se il 3 agosto l’astinenza sarà lenita dall’inizio del Ladies Open di Palermo – e in queste settimane abbiamo pensato di tradurre in italiano alcune delle storie raccontate dai tennisti a “Behind the Racquet” che sono passate in sordina; le principali, quelle di cui vi abbiamo già parlato, le trovate qui.

Oggi parliamo di Elina Svitolina. La 25enne ucraina è una delle giocatrici più combattive del circuito WTA, un’autentica “overachiever” che ha firmato un indeterminato con la Top 10 grazie a un tennis di una solidità eccezionale con cui ha spesso e volentieri battuto avversarie più alte e potenti, culminando (per ora) con il trionfo alle WTA Finals del 2018. Proprio in queste settimane ha vinto la prima parte dell’esibizione bett1Aces di Berlino, battendo in finale Petra Kvitova con il punteggio di 3-6 6-1 10-5 – è andata peggio l’esibizione successiva svoltasi nell’hangar dell’aeroporto di Tempelhof dove ha perso in semifinale contro Anastasija Sevastova per 6-1 6-1.

Per una tennista di questo tipo, lo sforzo fisico e mentale, sempre ai limiti del surmenage, è ancora maggiore, perché non ci sono mai quindici facili né avversarie da sommergere in scioltezza. Leggiamo dunque il racconto della campionessa ucraina, alle volte quasi vinta dalla pressione ma oggi consapevole dell’importanza di ogni tassello del suo percorso, che le si può solo augurare porti a delle vittorie Slam. Di seguito le sue parole:

 

Rispetto agli altri giocatori, il mio percorso è stato graduale. Mi muovevo sempre un passo alla volta, cercando di non perdere il ritmo per migliorare il mio gioco. Ho giocato gli eventi da 10.000 dollari, poi quelli da 25.000 e poi lentamente ho iniziato a entrare nei tabelloni degli Slam. Infine mi sono ritrovata sui palcoscenici più grandi cercando di entrare nella Top 10, ma mi sentivo troppo sotto pressione.

Non importa quale sia il tuo ranking, vuoi sempre migliorare. Quando ero la numero 30 al mondo, pensavo: ‘Se diventerò una Top 10 sarò felice’, ma quando mi sono ritrovata nella Top 10, piangevo dopo alcune sconfitte. [La voglia di fare meglio] non finisce mai e non è mai abbastanza. Ho imparato a godermi ogni partita, anche le battaglie più dure. Ora sono nella Top 10 da oltre tre anni. È importante mantenere una certa continuità a livello mentale, e anche questa lezione l’ho aggiunta al mio gioco.

Quando stavo passando dal circuito junior a quello pro, avevo molti dubbi. La gente si aspetta che migliori velocemente e che ti confronti con altre giocatrici che hanno la tua stessa età ma hanno un ranking migliore. Senti questa voce negativa nella tua testa ma devi mettere da parte i dubbi e impegnarti ogni giorno perché nel tennis tutti lavorano sodo ma solo pochi giocatori ottengono risultati costanti. È molto importante crearsi un proprio percorso e questo sarà d’aiuto per superare i momenti più duri.

Elina Svitolina – WTA Finals Shenzhen 2019 (foto via Twitter, @WTAFinals)

Credo che la cosa più impegnativa sia stata gestire il coinvolgimento dei miei genitori. Non importava quando o dove giocavo, loro mi seguivano sempre. I genitori che sono veramente coinvolti nel tennis, soprattutto quando il tennis è il tuo mestiere, aggiungono un sacco di pressione in più. Il mix di pressione della mia famiglia e delle mie aspettative è stato davvero difficile da gestire, soprattutto quando perdevo al primo turno e faticavo a migliorare la mia classifica. I miei genitori volevano che vincessi ogni singola partita. A un certo punto, è importante che ogni genitore si allontani e i miei genitori se ne sono resi conto cinque anni fa. È stato molto importante per me essere indipendente. Nel momento in cui i miei genitori hanno smesso di viaggiare con me, non ho più dovuto contare su di loro. Se perdevo una partita, incolpavo solo me stessa e attraverso questo processo ho trovato la mia strada.

A volte penso ancora alla mia infanzia. Forse sarebbe stato meglio se i miei genitori non mi fossero stati così addosso. Eppure questi momenti difficili mi hanno aiutato ad arrivare dove sono e mi hanno fatto diventare la persona che sono oggi.

Sono stata in viaggio fin da giovane. Ho un fratello maggiore che giocava a tennis e abbiamo iniziato a viaggiare per seguirlo nei tornei quando ero molto piccola. Era complicato stare lontana da casa, ma quando pensavo ai miei obiettivi e a quello che volevo raggiungere, mi sentivo motivata. Ero solita resettare i miei obiettivi più o meno ogni due anni, in modo da evitare di sentirmi incastrata in un loop continuo di viaggi e sconfitte, dato che perdevo quasi ogni settimana. Mi ponevo obiettivi sia a breve che a lungo termine. Pormi obiettivi mi ha aiutato a vivere il momento. Giocare davanti alla folla e vincere i tornei mi ha dato energia e motivazione.

Il tennis mi ha dato tutto quello che ho oggi. Sono molto fortunata ad averlo scelto come professione perché mi ha insegnato molto. Il tennis mi ha insegnato la disciplina, mi ha fatto conoscere grandi persone e mi ha mostrato luoghi incredibili. Non do queste cose per scontate. Il tennis mi ha dato la vita“.

A cura di Lorenzo Zantedeschi

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Italiani

Quella volta che Andrea Gaudenzi gettò il cuore oltre l’ostacolo, ma non bastò

4 dicembre 1998, Forum di Assago di Milano, terra rossa: finale di Coppa Davis. Andrea rimonta Norman al quinto set, poi si sente un rumore sinistro. E il sogno svanisce

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Dicembre 1998. L’anno nefasto del Cermis e dell’alluvione di Sarno volge al termine e l’Italia che si lecca le ferite prova a dare di sé la miglior versione possibile aggrappandosi come spesso gli accade allo sport. Se Pantani con la doppietta Giro-Tour ha già scritto tra primavera e estate un’indimenticabile pagina di ciclismo, l’inverno chiama all’appuntamento con la storia la squadra azzurra di Coppa Davis. I ragazzi capitanati da Pasta Kid, al secolo Paolo Bertolucci, si sono infatti guadagnati l’accesso alla finalissima contro la Svezia da disputarsi tra le mura amiche. L’epilogo, che si scoprirà poi essere amaro, restituisce agli appassionati di racchette e palline pelose un momento sportivo di rara intensità emotiva che vale la pena di ricordare proprio in questi giorni in cui, un ventennio più tardi, lo sfortunato protagonista di allora torna a essere un punto di riferimento per il tennis mondiale. Il tennis toglie e il tennis dà, dunque, un po’ come la vita, della quale la disciplina che fu di Rod Laver è sempre un meraviglioso paradigma.

Milano, Italia. La possibilità che il trofeo di Cile ‘76 vecchio più di due decadi non resti più solo nella bacheca è almeno sulla carta abbastanza concreta perché il team italiano ormai da qualche stagione si mantiene su ottimi livelli di rendimento. Merito anche di Andrea Gaudenzi, talento purissimo da giovane quando fu numero uno ITF e plurivincitore Slam poi evoluto a indomabile gladiatore nel mondo dei grandi grazie alla cura Leitgeb, il mentore di Muster, sempre a proposito di personalità forgiate nell’acciaio. Nato a Faenza nel 1973, Gaudenzi non è mai stato un ragazzo banale, non fosse altro per una qualità dialettica nelle esternazioni superiore alla media degli stereotipati colleghi.

Assegnato all’esordio tra i professionisti alle cure dell’indimenticabile doppista Bob Hewitt (che poi ha fatto cose piuttosto dimenticabili), in un rapporto peraltro mai decollato, è appunto in Austria che il faentino ingrana le marce alte. Un esempio, il suo, di abnegazione e umiltà che lo francobolla all’affetto della gente, agli occhi della quale incarna il mito di colui che ce l’ha fatta con due spicci in tasca e un cuore grande così.

Numero 18 del ranking mondiale all’età di ventidue anni, con tre titoli in bacheca, la semifinale fratricida di Monte Carlo e gli scalpi di Sampras e Federer, è appunto la Davis la manifestazione che più ne ha esaltato le doti da feroce agonista. Fascetta tricolore legata in testa e corporatura decisa, per un lustro abbondante le gesta di Gaudenzi, narrate con enfasi da un cantore ancora più corpulento, sono un must tutto italiano in un periodo storico globalmente avaro di soddisfazioni. Gaudenzi in campo suda e sbuffa; Galeazzi al microfono urla scomposto e sbuffa anch’esso. È la classe operaia che va in paradiso e che fa innamorare un’intera generazione.

Per l’atto finale di Davis la federazione attrezza così il Forum di Assago con il campo in terra battuta più lento della storia del tennis, una palude, un po’ per mettere in difficoltà gli avversari svedesi sulla carta meglio attrezzati per le superfici rapide e molto per esaltare l’attitudine terricola di Andrea che rasenta l’arte. Gaudenzi, però, è al rientro da una fastidiosa operazione alla spalla. Il nostro secondo singolarista designato è Sanguinetti, uno capace di grandi exploit ma che soffre il mattone tritato non meno di quanto Lendl in vita sua abbia subito i prati, cioè molto, ragion per cui sulle spalle muscolose di Gaudenzi poggiano gran parte delle speranze di successo.

All’esordio di un venerdì che finirà per essere maledetto, l’avversario è Norman, un vichingo che qualche anno più in là raggiungerà la seconda piazza del ranking mondiale grazie a colpi di rimbalzo che filano come traccianti, e si intuisce fin dagli albori che il match non sarà una passeggiata per nessuno dei contendenti. Tennis brutale, più passionale che bello, nel clima da torcida che notoriamente unicizza la più importante kermesse per nazioni dove anche il pubblico è differente, tendente al calcistico. Nel pomeriggio che diventa sera, Gaudenzi sporca i colpi esasperando le rotazioni per disinnescare il rivale e Norman, imperterrito, lascia andare il braccio come un cecchino al fronte. Stratega il primo, colpitore quell’altro. Ciò che però li accomuna è una feroce voglia di prevalere.

Benché imbottito di antidolorifici, Andrea soffre le pene dell’inferno per quella spalla non ancora del tutto ristabilita al punto che non serve avere l’occhio lungo per capire che l’azzurro possa contare solo sulle traiettorie incrociate, quelle che per biomeccanica meno sollecitano l’articolazione malandata, come se al ciclista prima della volata venisse a mancare il lungo rapporto. Dopo cinque ore che a definire collose si sbaglia per difetto, è tempo di quinto set. Norman ha più benzina nel serbatoio, lo certifica un inequivocabile linguaggio del corpo, e in un amen vola sul 4 a 0 con a monte tutta l’inerzia del mondo. “Non volevo prendere un 6-0 in una finale”, dirà qualche anno dopo Gaudenzi, fatto sta che sospinto da quindicimila tifosi indemoniati, trasfigurato dal dolore ma con il fuoco dentro di chi riconosce l’occasione per cui ci si è dannati l’anima una vita, Andrea risale la montagna.

Intorno all’adagio pallonaro per il quale se con l’attacco si vendono i biglietti è con le difese che si sollevano i trofei, l’azzurro scolpisce nel marmo la rimonta. Corre spingendo forte sui quadricipiti e rispedisce al di là della rete tutto ciò che gli capiti a tiro, è un muro di gomma, e il risultato è che le certezze dell’avversario col passare dei minuti si sgretolano, una a una. La bordata liberatoria scagliata con il servizio che vale l’eroico sorpasso è però accompagnata da un rumore sinistro: il palasport è una bolgia dantesca ma lo sentono tutti. È il tendine della spalla, quella spalla, che si spezza in due come un elastico messo in croce dalla ripetizione di tensioni al limite del sopportabile. Il cambio di campo che fa seguito all’undicesimo gioco, con l’azzurro avanti per sei giochi a cinque, è un minuto surreale avvolto dal silenzio assordante che rammenta quanto lo sport sia talvolta un esercizio ludico crudele.

 

Come fu per Dorando Pietri, il sogno di Gaudenzi si inceppa con lo striscione d’arrivo a un palmo. L’Italia tutta implode su sé stessa in quel frangente e, incapace di reagire alla resa del suo uomo simbolo, l’insalatiera d’argento finisce per essere sollevata dagli svedesi. Andrea non era pronto per la guerra ma per quella guerra scelse di sacrificare il resto della carriera ritagliandosi un posto d’onore nella storia dello sport italiano, quello puro, fatto più di emozioni che almanacchi. Quando si dice innalzare l’asticella dei propri limiti.

Appesa la racchetta al chiodo qualche anno più tardi, Gaudenzi, laureatosi in giurisprudenza a Bologna si è rapidamente affermato come imprenditore di successo. Dopo un Master in Business Administration all’università di Monaco e diversi incarichi nell’ambito dei digital media si è occupato anche della produzione delle immagini televisive dei tornei quale membro del Board della divisione media dell’Associazione dei tennisti professionisti. Risultato di un lavoro evidentemente apprezzato dall’establishment è che dallo scorso gennaio, e per i successivi quattro anni, Gaudenzi ricopre il prestigioso ruolo di Chairman proprio dell’ATP. Dai playground alla scrivania il passo è dunque stato breve per l’uomo che ha preso il posto dell’uscente Kermode, stimato e sostenuto dai suoi ex colleghi tennisti in questa nuova avventura dirigenziale.

Gaudenzi è oggi parte di un tennis italiano che risolleva la testa in maniera impetuosa, sul campo come nella politica che gravita intorno. Al faentino – en passant, uno dei tre soli italiani menzionati da Agassi nella celebre autobiografia Open a testimonianza dello spessore internazionale conseguito negli anni di attività – vanno pertanto i complimenti per l’impegno assunto. Laureato ad honorem all’università della fatica estrema, non sarà certo una responsabilità da Presidente, anche in questo periodo sui generis di lockdown, a intimorirlo. E allora game, set and match Gaudenzi, per questa seconda carriera. Come in quelle giornate intrise di polvere rossa e passione in cui ha inchiodato al televisore l’esigente popolo del tennis senza mai risparmiare testa, cuore e gambe.

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Personaggi

Wimbledon 1960: quando l’erba era più verde per Ramanathan Krishnan

Ramanathan Krishnan ricorda la sua pioneristica striscia vincente nell’edizione 1960 dei Championships, che lo vide raggiungere le semifinali superando la quarta testa di serie, il cileno Luis Ayala

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Nel corso degli ultimi sessant’anni, Ramanathan Krishnan ha spesso incontrato persone che gli consegnavano fotografie scattategli a Wimbledon nel 1960. Ciò aveva consentito all’oggi ottantatreenne di costruire un’ampia collezione di polaroid gelosamente custodite, ad immortalare la sua storica corsa fino alle semifinali di Wimbledon nel singolare maschile, una prodezza che avrebbe ripetuto l’anno successivo. Nessun indiano, né prima né dopo, si è spinto così lontano nel singolare dei tornei dello Slam.

Sicuramente, però, ha anche incontrato persone che gli chiedevano quelle stesse fotografie in bianco e nero. Krishnan acconsentiva, concedendo ai suoi fan un cimelio. Ora, è arrivato al punto in cui non ha più fotografie per sé. “Ma ho la mia memoria”, scherza. In un batter d’occhio, inizia a rimettere in fila gli eventi dal 20 giugno all’1 luglio 1960. Ma inizia un anno prima. “Per capire cosa successe a Wimbledon nel 1960” dice, dobbiamo tornare alla stagione 1959.

 

“Quello fu per me un anno molto buono e vinsi molti tornei, tra cui lo US Hard Court Championships di Denver (il torneo del Grande Slam di New York si giocava sull’erba di Forest Hills a quell’epoca). Grazie a queste vittorie, avevo raggiunto la terza posizione nella classifica mondiale”. Quei risultati gli avrebbero dovuto assicurare una testa di serie per Wimbledon l’anno successivo. All’epoca, i tornei del Grand Slam avevano solo otto teste di serie nei tabelloni dei singolari, a differenza delle attuali trentadue.

“Questo significava che avresti incontrato una testa di serie solamente nei quarti di finale” spiega Krishnan, che nel 1954 divenne il primo giocatore indiano a vincere uno Slam Juniores conquistando il titolo di Wimbledon. “Di conseguenza, ovviamente, era estremamente importante essere testa di serie. È quasi paragonabile ad avere il vantaggio di giocare oggi in casa un tie di Coppa Davis”.

IN QUARANTENA

A Wimbledon, gli era toccata la settima testa di serie – la prima volta che gli era stato concesso un seed in un torneo dello Slam. Ma il suo arrivo in Inghilterra coincise con un momento in cui Krishnan non era nelle migliori condizioni fisiche. “Nell’aprile di quell’anno, qualche mese prima di Wimbledon, ero andato in Thailandia con la squadra indiana per la Davis, ma dovetti ritirarmi perché mi venne la varicella, ricorda. “Fui messo in quarantena per 14 giorni in un ospedale di Bangkok, senza possibilità di allenarmi. Proprio quando mi ripresi, dovetti precipitarmi nuovamente a Madras (l’odierna Chennai) perché avevo programmato di sposarmi. E provengo da una famiglia molto religiosa, quindi dovemmo visitare diversi templi nelle successive settimane. Questo significava niente tennis.

Arrivato a giugno, Krishnan riuscì a giocare una sfida di Coppa Davis nelle Filippine prima di trasferirsi in Inghilterra per la sua luna di miele. E per Wimbledon. Raggiunse l’Inghilterra più tardi di quanto avrebbe voluto, e questo gli lasciò poco spazio per partite di allenamento, che erano diventate ancora più importanti, dato che aveva impiegato molto tempo per riprendersi dalla malattia. Al torneo del Queen’s, dove era il detentore del titolo, Krishnan perse nei quarti di finale contro lo spagnolo Andrés Gimeno. Il suo successivo incontro sarebbe stato a Wimbledon. “L’unica cosa a mio favore” dice, “era di essere una testa di serie. Ma non avevo molte partite alle spalle, non ero pronto fisicamente.

PASSAGGIO DIFFICILE

Nel primo turno, Krishnan affrontò il poco conosciuto qualificato australiano John Hillebrand. Faticò a trovare ritmo, riuscendo a vincere il match solamente al quinto set. “Ero molto nervoso durante quella partita” spiega. “Sapevo di non essere fisicamente a posto e di non aver giocato molto negli ultimi tempi. Così, i colpi non mi uscivano bene. Lo avrei potuto battere facilmente in qualsiasi altra circostanza, ma ora stavo faticando. Riuscii a cavarmela solamente al quinto”. Il giorno seguente, giocò un match di doppio in cinque set, in coppia con il connazionale Naresh Kumar, opposti alla coppia americana Butch Buchholz e Chuck McKinley.

“Fu un incontro lungo”, dice. “Ben oltre le tre ore. Ma giocammo sul Centre Court, e il match mi diede la possibilità, soprattutto, di fare un buon allenamento. Di trovare un po’ di forma e di ritmo. Nonostante perdemmo quella partita, ebbi sensazioni molto migliori riguardo al mio gioco. E ciò mi aiutò a preparare il singolare. Al secondo turno, Krishnan fronteggiò Gimeno. Perse il primo set ed era in svantaggio 0-3 nel secondo quando notò che la gente cominciava a lasciare lo stadio. “Avevo perso contro Gimeno al Queen’s una settimana prima. Così la gente pensava che sarebbe finita presto”, dice. “Fu allora che cercai di trarre ispirazione dal mio match di doppio e dalla stagione 1959, nella quale avevo fatto molto bene. Iniziai a lottare e vinsi i successivi 12 giochi”.

Chiuse la sfida al quinto set contro lo spagnolo – che in seguito vinse l’Open di Francia del 1972 – prima di sbarazzarsi del tedesco Wolfgang Stuck in tre veloci set. Nel quarto turno, l’indiano giocò un’altra dura partita al quinto set contro il sudafricano Ian Vermaak, vincendo 3-6 8-6 6-0 5-7 6-2. Ciò significava che aveva raggiunto i quarti di finale di uno Slam per la prima volta nella sua carriera. Ed ora si sarebbe scontrato contro giocatori compresi nelle teste di serie, a partire dal quarto favorito del torneo, il cileno Luis Ayala.

RECORD STORICO

Di quattro anni più vecchio di Krishnan, Ayala era stato due volte finalista agli Open di Francia – aveva perso l’incontro valido per il titolo solamente un mese prima. Non aveva mai perso contro un indiano, e si presentava all’incontro come il giocatore più riposato, avendo giocato solo una partita al quinto set su quattro partite, rispetto ai tre giocati da Krishnan. Ma l’indiano aveva ormai ritrovato la forma. Tenne botta e agguantò una vittoria in tre combattuti set, vincendo 7-5 10-8 6-2, diventando il primo indiano a raggiungere le semifinali di uno Slam.

NERVI A FIOR DI PELLE

Ma una volta che quel pensiero si insinuò nella sua mente, lo stesso fece la tensione. “In qualche modo questi pensieri iniziarono a farsi strada dentro di me, sono in semifinale”, ricorda Krishnan. Continuavo a pensare che ero ad un solo match dalla finale, e che se avessi vinto, sarei stato il campione di Wimbledon. Avrei dovuto mantenermi calmo e tutto d’un pezzo. Invece, mi feci mettere in soggezione. Tutto questo, contro qualcuno che avevo battuto così tante volte in precedenza”.

In semifinale, Krishnan si scontrò con un altro giocatore esperto, il favorito, l’australiano Neale Fraser. A quel tempo, Fraser era il detentore del titolo degli US Open, e aveva vinto dieci titoli in doppio (sette nel maschile e tre nel misto). Come se ciò non bastasse, il campione uscente era in buona forma. “Un anno prima, avevo battuto Fraser per vincere il titolo al Queen’s, e lo avevo sconfitto molte altre volte nel circuito”, dice Krishnan. In tutta la mia carriera, avrei finito per perdere da lui solamente due volte. Una volta a Wimbledon, e poi in Coppa Davis. C’era una cosa strana con gli australiani. Perdevano le partite del circuito, ma quelle che contavano, le partite importanti, le giocavano ad un livello che non avevi visto prima”.

Sul centrale, con il vento, il già potente servizio di Fraser iniziò a diventare ancora più frizzante. “Non lo riuscii a gestire. Ero già nervoso, e mi feci sfuggire l’opportunità. Tutti i miei colpi erano bloccati, e non stavo giocando libero. Anche volendo, però, lui era assolutamente ingiocabile al servizio”, aggiunge Krishnan. La sua corsa si sarebbe arrestata là, alle semifinali, con la sconfitta per 6-3 6-2 6-2 contro il giocatore che avrebbe finito per aggiudicarsi il torneo.

EROE E PIONIERE

Ma Krishnan aveva fatto abbastanza. Di ritorno in India, il suo trionfo fu festeggiato in un modo che non si sarebbe mai aspettato. “Mi chiamavano dappertutto per interviste e cerimonie di premiazione”, ricorda Krishnan. C’era così tanto amore nei miei confronti. Stavo giocando bene, e mi stavo anche comportando bene quando ero sul circuito. Quindi, questo era forse il motivo per il quale c’era più rispetto per me”. Un’intera generazione di giocatori di tennis indiani crebbe idolatrandolo.

In un’intervista di qualche anno fa con l’Indian Express, Vijay Amritraj – l’unico giocatore indiano ad eccezione di Ramesh, il figlio di Krishnan, ad aver raggiunto i quarti di finale di un Grande Slam nell’Era Open – ricordò di aver battuto Krishnan nella finale dei campionati nazionali del 1972, da diciannovenne ancora quasi sconosciuto. “Quella fu la svolta della mia carriera”, affermò. Krishnan, un anno più tardi, nell’edizione 1961 dei Championships, cadde al medesimo punto, stavolta perdendo dal grande Rod Laver. A quel punto, però, si era già affermato come uno dei migliori giocatori del circuito amatoriale.

Ancora oggi, se gli si chiede nel sessantesimo anniversario di quella grande striscia vincente in Inghilterra cosa rappresenti Wimbledon 1960 per lui, cosa abbia significato per la sua carriera, Krishnan non ci mette molto a rispondere. “Ho 83 anni ora” dice, non riuscendo a nascondere l’emozione nella voce. È qualcosa che è successo sessanta anni fa, e ne stiamo ancora parlando. Ne conservo un buon ricordo, nella mia memoria, nessuna fotografia. Me lo ricordo bene. Così, sì, ha significato tutto per me.

Traduzione a cura di Marco Michelotti

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