Mats Wilander: “Lendl aveva gli incubi prima di affrontarmi”. E difende Djokovic sull’Adria Tour

Interviste

Mats Wilander: “Lendl aveva gli incubi prima di affrontarmi”. E difende Djokovic sull’Adria Tour

Da quell’indimenticabile 1988 ai suoi pensieri sul ruolo pubblico degli sportivi, lo svedese non è mai banale. Dalla sua casa in Idaho, racconta l’influenza di Borg sul suo gioco, l’epica sfida in Davis con McEnroe e il dietro le quinte del suo famoso commento sugli attributi di Federer

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Mats Wilander - Roland Garros 2019 (foto Roberto Dell'Olivo)

Arriva un altro episodio delle interviste che sto realizzando con Steve Flink, e stavolta l’ospite non ha davvero bisogno di presentazioni. Se da un lato questo è vero per quasi tutta la lista di grandi personaggi che si sono alternati negli ultimi mesi (siamo pur sempre un sito specializzato!), dall’altro è innegabile che Mats Wilander sia il volto più riconoscibile, un po’ perché probabilmente il giocatore più forte ad aver aderito, un po’ perché immancabile chiosatore di tutti gli Slam targati Eurosport.

Bisogna pur sempre fare gli onori di casa, però, quindi ecco un bigino dei suoi tanti successi: 33 tornei vinti, 7 titoli dello Slam in singolare più uno in doppio, numero 1 di fine stagione e giocatore dell’anno sia per l’ATP che per l’ITF nel 1988 (anno in cui conquistò il primo Australian Open sul cemento, oltre al Roland Garros e allo US Open, quest’ultimo al termine della più lunga finale newyorchese a parimerito con quella del 2012), tre volte campione in Davis, 20 settimane da n.1 delle classifiche, più giovane vincitore Slam all’epoca della sua vittoria a Parigi nell’82 (è stato poi superato da Becker e Chang), secondo uomo a vincere degli Slam su tre superfici dopo Connors (ma è l’unico assieme a Nadal ad averne almeno due per ciascuna), e via discorrendo.

Non va poi dimenticato il suo ruolo decisivo nella creazione dell’ATP Tour: è celeberrimo il discorso con cui annunciò, durante lo US Open del 1988, il divorzio dell’associazione giocatori dal Grand Prix, portando alla creazione del circuito come lo conosciamo a partire dal 1990. Attualmente fa l’istruttore in un circolo di Hailey, in Idaho, quando non sta presentando “Game, Schett & Mats”.

LA VIDEO-INTERVISTA COMPLETA

LE PARTI SALIENTI DELL’INTERVISTA

 

Minuto 00 – Introduzione e saluti. Stavolta l’elenco dei successi da elencare è piuttosto lungo, e Steve mi ha intimato di non dire come mio solito che avrebbe potuto vincere di più! Wilander ci racconta di Sun Valley, in Idaho, dei suoi quattro figli (non cinque come ho detto all’inizio!) e del suo circolo, il Gravity Fitness and Tennis.

05:51“Fino all’88 ho vissuto a Greenwich, in Connecticut, dove mi ero trasferito da New York su consiglio di Ivan Lendl, il mio nemico di allora! Quando Ivan è tornato primo in classifica ho deciso di spostarmi in un luogo dove potessi ancora essere il migliore…. In realtà la scelta è ricaduta sull’Idaho per via del clima, perché uno dei suoi figli è affetto da un problema cutaneo (epidermolisi bollosa, ndr).

06:51“Ho intervistato Djokovic il primo giorno dell’Adria Tour, ed era felicissimo di ciò che aveva contribuito ad organizzare, diceva di avere le lacrime agli occhi durante i match. Per quanto mi riguarda la responsabilità ricade sul governo serbo, Nole ha pagato la propria ingenuità nel voler fare la cosa giusta. Detto questo sono preoccupato per la stagione, perché l’onda lunga dell’esibizione potrebbe condizionare tutti a partire dallo US Open”.

11:18 – Perché Djokovic ha fatto da parafulmine per gli altri giocatori? “Perché il mondo è così, ma secondo me ci si dovrebbe levare il cappello di fronte Nole perché ha provato a fare qualcosa, e anche per tutto ciò che fa per i bambini del suo Paese”.

13:21US Open o US Closed? “Le condizioni saranno molto diverse perché i giocatori migliori non si potranno portare dietro il team, ma oggi nessuno mette un asterisco sulla vittoria di Kodes a Wimbledon nel ’73, quindi anche questo dovrebbe contare come un titolo Slam a tutti gli effetti.

15:18Kyrgios predicatore? “Lo è sempre stato! Se ci pensate ha sempre promosso apertamente un certo stile di vita basato sul divertirsi in ciò che si fa, non lo biasimo per questo”.

17:07Djokovic dovrebbe dimettersi? “Non se non vuole farlo! Se uno si espone è normale che ogni tanto sbagli, ma non dovrebbe pagare per il proprio spirito d’iniziativa. La sua situazione mi ricorda ciò che era successo a me nel 1988 ai tempi della rottura fra ATP e Grand Prix, quando l’unico top player a supportarmi fu Tim Mayotte, mentre oggi i Big Three sono tutti parte del Player Council e vogliono lavorare per il bene del tennis”.

20:16 – Il 1988 è anche la miglior stagione della sua carriera, e Steve gli chiede di raccontarci come riuscì a far incastrare tutto alla perfezione per vincere tre Slam in un anno e diventare finalmente numero uno: “Sarò troppo romantico ma credo che il mio matrimonio sia stato decisivo (si era sposato l’anno precedente, ndr). Tutto andò per meglio a partire da quando vinsi a Melbourne, con un po’ di fortuna, 8-6 al quinto contro Cash”. Aggiungo che quella è una partita su cui l’aussie ancora recrimina.

22:18Il rapido declino dall’89 in poi, con un solo torneo vinto dopo i 24 anni: “Ci provavo, ma la concentrazione era andata, e la morte di mio padre nel 1990 non mi aiutò. Significativamente, Wilander ricollega la sua perdita di autostima a ciò che potrebbe succedere a molti grandi giocatori se giocassero lo US Open senza preparazione: “Anche i migliori sono umani, un giorno potrebbero svegliarsi e non avere più la motivazione giusta”.

25:28 – L’ho sempre considerato fra i giocatori più intelligenti, visto che fra il suo primo e il suo ultimo Slam riuscì a passare da un tennis di strenua difesa da fondo contro Vilas al Roland Garros dell’82 a uno molto più offensivo contro Lendl a Flushing Meadows del 1988, quando scese a rete la bellezza di 131 volte! Lui però mi ha giustamente ricordato che le volée e lo slice li ha sempre saputi fare: “Ho vinto Wimbledon in doppio con Nystrom! Semplicemente non avevo mai avuto bisogno di cambiare il mio gioco fino a quando iniziai a perdere sempre allo stesso modo con Lendl sul cemento. Considera quella partita con Lendl la più divertente che abbia giocato: “Non avevo idea di come sarebbe andata a finire, ero come un musicista che continua a suonare senza sapere dove andrà a parare ma poi si ritrova per le mani la canzone che lo renderà famoso”.

Mats Wilander – Roland Garros 1988

29:14 – Lendl l’ha battuto 15 volte su 22, ma nelle finali Slam è stato Mats a prevalere per 3-2. Come mai? Ivan mi ha detto che aveva gli incubi prima di affrontarmi, perché sapeva che sarebbe stata lunga! Ho sempre trovato interessanti le nostre partite, soprattutto all’aperto. Il mio obiettivo era di rimanere in partita dal punto di vista fisico, perché sentivo che eravamo simili in termini di talento, pazienza ed energie, mentre contro un McEnroe dovevi augurarti che non fosse in giornata. Ivan non era un talento così naturale, e mentalmente mi soffriva. Andate al minuto 31:17 per sentire la sua imitazione di Lendl, di cui è sempre stato un buon amico.

31:43 – L’influenza dell’Orso: Bjorn Borg non era bello da vedere quando andava a rete, ma sapeva fare tutto. In Svezia guardavamo tutte le sue finali e le sue semifinali, e questo mi ha permesso di capire come giocare contro McEnroe, Connors e Vilas. Una volta capito come affrontare l’avversario, la questione diventava esecutiva, e io sentivo di poter replicare almeno in piccola parte ciò che faceva Bjorn, anche se non ero rapido come lui e non colpivo altrettanto forte. Gli ho però ricordato che il suo rovescio lungolinea era molto più efficace di quello di Borg…

34:30 – Il rispetto fra i grandi della sua epoca e quel grande match di Davis contro Mac (sei ore e trentadue!) nel 1982: “Rispetto John perché il suo gioco gli è sempre interessato meno della salute del tennis in generale, ed è il motivo per cui ha ancora così tanto peso. Quel giorno non riusciva a stare con la testa dentro la partita, e continuava a comportarsi male, ma non si è mai arreso, e alla fine mi ha battuto. In ogni caso quello è stato un grande momento per me, perché sapevo di poter giocare bene anche sulle superfici rapide, ma non ero convinto di poterlo fare contro i migliori. Dopo quel match mi sentivo così sicuro di me che mi tagliai i capelli in spogliatoio!”. Un po’ di pubblicità per il libro di Steve… 

39:11 – Come mai batteva sempre Connors (5-0) e perdeva spesso con Mecir (4-7)? “Sono sempre stato molto umile sul campo, nel senso che avevo sempre una chiara percezione dei miei limiti, e questo mi portava a studiare più profondamente l’avversario, perciò quando mi trovavo contro Miloslav mi rendevo sempre conto di quanto più dotato di me fosse, e non riuscivo a liberarmi di quella sensazione. Per quanto riguarda Jimmy, rifacevo semplicemente ciò che faceva Borg, e funzionava!.

42:52 – Quando ha voluto rigiocare il match point con Clerc in semifinale al Roland Garros (nel 1982) anche se l’arbitro gli aveva assegnato il punto: “Sicuramente è il momento su un campo da tennis di cui vado più fiero. Dopo il match, i miei fratelli maggiori, che erano arrivati dalla Svezia per vedermi giocare, volevano prendermi a cazzotti…”. Parla anche del suo rapporto con Edberg, descritto come un uomo intelligente e generoso.

49:08“Tifo per i giocatori con uno stile simile al mio perché so quanto fatica debbano fare, ma sul tour non mi sono mai divertito più di quanto abbia fatto allenando Safin!. Oggi non si vede come un telecronista: “Quando guardo un match è come se lo stessi giocando anch’io, e questo mi ha portato a usare delle espressioni di cui mi sono poi pentito, come quando dissi a Federer che lui non aveva avuto le palle (gli attributi, ma dice proprio balls, ndr) al Roland Garros mentre Nadal invece ne aveva tre o quattro. In generale, però, sono grato per il modo in cui i big reagiscono alle critiche, perché mi consente fare ciò che ritengo migliore per il pubblico, mi consente di essere onesto.

59:17 – Mats finisce con un manifesto programmatico di ciò che cerca di fare quando commenta il gioco, e soprattutto quale tipo di contributo hanno dato e possono dare tennisti come Arthur Ashe e Billie Jean King: “Per quanto mi riguarda, se giocatori come i Big Three sfruttano il loro ruolo pubblico per rendere il mondo un posto migliore alla fine il tennis vince”. Davvero non può esserci conclusione più adatta.


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Australian Open

Djokovic: “L’infortunio è uno strappo. Non è bello sentire chi giudica senza sapere i fatti”

Il nove volte campione dell’Australian Open Novak Djokovic in conferenza stampa. “Questo titolo è stato uno dei più impegnativi. Avrete la possibilità di vedere come ho recuperato dall’infortunio quando uscirà il documentario”

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Novak Djokovic - Australian Open 2021 (dal suo account Twitter)

Novak Djokovic è riuscito a fare quello che qualcuno, forse riponendo troppe speranze nel valore assoluto di Daniil Medvedev o sottovalutando le armi del più forte giocatore della storia di questo torneo, riteneva un po’ meno probabile degli ultimi anni. Vincere l’Australian Open, per la nona volta in carriera,

A inaugurare la conferenza stampa del vincitore c’è il boss del torneo e di Tennis Australia – Craig Tiley. “Vorrei proporre un brindisi in onore di Novak, autore di una prestazione esemplare come tutti avete visto. Ricordo che nel 2008 hai battezzato questi campi, era la tua prima vittoria e fu un momento speciale. Da allora hai vinto nove Australian Open: congratulazioni, Novak. Grazie per l’esempio che dai, dentro e fuori dal campo. Sei un campione vero, te lo meriti“. Nole contro-ringrazia per lo sforzo fatto nell’organizzare il torneo, c’è il brindisi e la conferenza può iniziare.

Nelle prime battute emerge subito il tema dell’infortunio patito nella sfida di terzo turno con Fritz, che ha reso questo trionfo ulteriormente pieno di significati. Nole chiarirà qualche domanda più tardi il suo punto di vista, in modo piuttosto deciso, confermando la diagnosi che aveva anticipato al termine di quella partita. “È uno strappo al muscolo obliquo dell’addome (non specifica se interno o esterno, due muscoli differenti, ndr). L’ho sentito appena è successo contro Fritz ed è quello che ho detto nell’intervista post-partita. Sono andato a intuito, ma ho pensato quello a causa dello schiocco e di come mi sono sentito subito dopo. Ero preoccupato e non sembravo in grado di giocare. Non ne avevo idea fino a due ore prima degli ottavi, quando sono sceso in campo e ho giocato a tennis per la prima volta dopo il terzo turno. Mi sentivo ok, il dolore era sopportabile e ho accettato di dover giocare con il dolore. Nello sport professionistico si gioca spesso con il dolore, ma questo era un dolore diverso, derivante da un infortunio piuttosto che da un indolenzimento. Se ero consapevole del fatto che avrei potuto peggiorare le cose? Sì, lo sapevo. Come ho già detto, se devo scegliere un torneo in cui rischiare un infortunio più grave pur di avere una chance di vincere, è questo. Ovviamente non ho fatto tutto da solo, il mio team e il mio fisioterapista hanno fatto un lavoro incredibile. Grazie a Dio sono riuscito a fare quello che ho fatto“.

 

Proprio sulla natura del suo infortunio, e sulla sua capacità di recuperare tanto rapidamente, Nole non ha ricevuto – eufemismo – grossi attestati di fiducia. “So che ci sono state molte speculazioni, la gente si è chiesta se fossi davvero infortunato e come abbia potuto recuperare così rapidamente. Lo capisco, ognuno ha diritto di esprimere la propria opinione e di criticare. Mi sembra ingiusto, ma non sarà né la prima né l’ultima volta. Avrete la possibilità di vedere nel dettaglio cosa abbiamo fatto negli ultimi 9-10 giorni quando uscirà il documentario, a fine anno. Abbiamo ripreso molte delle cose che abbiamo fatto qui ma anche nei sei mesi precedenti. Potrete vedere di più sulla routine del mio recupero, cosa è successo dietro le quinte“.

Novak ci tiene a rimarcare la veridicità della sua versione, oltre all’umano dispiacere per le diverse critiche ricevute. “Non è bello sentire chi giudica senza aver davvero verificato i fatti. Ma come ho già detto, non è la prima volta – mi è successo molte volte in carriera. Sta a me decidere se reagire o meno e in che modo, ma non permetto che questo ostacoli il mio rendimento in campo. In un certo senso, credo che vincere il trofeo sia la mia risposta“. Non è la prima volta che Nole ammette, sebbene in modo velato, di sentirsi un po’ accerchiato dall’opinione pubblica. Gli chiedono se queste critiche costanti gli facciano male, in qualche modo. “Ovviamente sì, sono un essere umano come tutti. Provo emozioni e non mi piace quando vengo attaccato apertamente. Non posso dire che non mi interessa, devo essere onesto. Ma credo di aver sviluppato una corazza spessa nel corso degli anni per schivare queste cose e concentrarmi su ciò che conta“.


La conferenza è lunghissima, circa trenta minuti, e potete rivederla integralmente qui. Riporteremo in altra sede alcune battute di Djokovic sui suoi rivali, giovani e meno giovani.


Sul significato dei suoi nove trionfi australiani, Nole si lascia andare a una lunga considerazione. “Ognuno è differente, sono difficili da comparare. Sicuramente questo è stato uno dei più impegnativi dal punto di vista emotivo, per tutto quello che è successo fuori dal campo, l’infortunio, la quarantena. Queste quattro settimane sono state un viaggio sulle montagne russe. Ovviamente non sono l’unico a essermi trovato in quella situazione, non posso lamentarmi anche perché mi è andata meglio rispetto a chi non ha potuto allenarsi per 15-20 giorni. Ho provato emozioni contrastanti, molta sofferenza, molto sacrificio”.

Poi torna sulle difficoltà di organizzare il torneo in queste condizioni, e sulle difficoltà dei giocatori di restare concentrati sulle faccende di campo. “All’inizio non sembravamo i benvenuti a giudicare da quello che hanno scritto i media, ma alla fine credo sia stato un torneo di grande successo. Tutti ci auguriamo altri tornei come questo in calendario, ma sarà difficile vedere pubblico altrove. Per me è stato difficile mantenere la mente serena e concentrata su quello che contava di più, e ho speso molte risorse col mio team per ritrovarmi qui con il trofeo. Vedremo cosa mi riserverà il resta della stagione“.

Le risposte di Nole sono tutte molto lunghe e dettagliate. L’esigenza di tirare fuori quello che ha dentro è evidente, e traspare dall’espressione serena dipinta sul suo volto. “Nonostante io abbia vinto e giocato così tante finali negli Slam, mi godo ogni singolo successo – adesso persino di più perché so che più tempo passa, più difficile diventerà per me mettere le mani su un trofeo Slam. I giovani stanno arrivando e sono affamati come me, forse anche di più, e stanno sfidando me, Roger e Rafa. Non mi sento vecchio o stanco, ma biologicamente e realisticamente le cose sono diverse rispetto a dieci anni fa. Devo essere furbo con la programmazione, per essere in forma al momento giusto e gli Slam sono i tornei nei quali voglio esprimermi al meglio“.

A diradare ulteriormente la programmazione del campione serbo potrebbe contribuire anche il record che si è appena assicurato. “Essere diventato il numero 1 per settimane in testa alla classifica è anche un sollievo perché potrò spostare la mia attenzione principalmente sugli Slam. Quando competi per il numero 1, devi giocare l’intera stagione – e giocarla bene. I miei obiettivi si adatteranno e cambieranno un po’, il che significa che farò qualche modifica al calendario. Non sono costretto a farlo, ma avrò l’opportunità di farlo anche in qualità di padre e marito”.

Nole lascia intendere che da questo momento in poi gli Slam saranno una priorità, al pari della sua famiglia. “Devo fare in modo che la mia assenza da casa abbia un valore, sono in viaggio ed è da molto che non vedo i miei figli e mia moglie. Ovviamente mi mancano e non vedo l’ora di rivederli, però ci sono molte persone che soffrono più di me, quindi non posso lamentarmi”. Sarà inoltre probabile che nei prossimi mesi Nole dovrà rispettare le stesse imposizioni di Tennis Australia, ovvero staff al seguito ridotto e quindi niente famiglia al completo. “A giudicare da quello che stiamo vedendo in giro per il mondo, portare la famiglia in giro per il mondo sarà molto difficile perché ci sono regole che non consentono di viaggiare con più di due persone in occasione dei tornei. Non ho preso alcun impegno dopo l’Australia, vedremo. Ora sto solo cercando di godermi questo successo il più possibile“. Difficile fare altrimenti, dopo aver superato la prova del nove. A tutti gli effetti.

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Australian Open

Australian Open, Medvedev: “Il servizio di Djokovic è stato incredibile”

Medvedev riconosce i meriti di Djokovic: “Ha giocato a un livello così alto che non ho potuto fare meglio”. Ma non si perde d’animo: “La prossima volta proverò qualcosa di diverso, non so ancora cosa, ma sicuramente lo farò”

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Daniil Medvedev e Novak Djokovic - Finale Australian Open 2021 (via Twitter, @AustralianOpen)

Seconda sconfitta in una finale Slam per Daniil Medvedev, al cospetto di una grande versione di Novak Djokovic. Nonostante la pesantezza della sconfitta Daniil non sembra affranto, e si presenta in conferenza stampa molto affabile come lo era stato nella premiazione sul campo. “Probabilmente ha giocato a un livello così alto che non ho potuto giocare al meglio“, comincia Medvedev. “Non posso dire molto altro, ha giocato meglio di me oggi. Avrei potuto sicuramente fare meglio, ma non ci sono riuscito. Questo è il motivo per cui non ho il trofeo in mano“.

Il tennista russo spiega anche nel dettaglio l’aneddoto che aveva raccontato durante la premiazione, parlando del buon rapporto tra lui e Djokovic. “Non ricordo l’anno, ma solo che io dovevo andare a giocare a Minsk per un Futures. Lui doveva partire per Toronto o Montreal dopo aver vinto Wimbledon. Novak cercava qualcuno con cui allenarsi a Monaco e io ero lì. […] Venendo qui ho sentito storie dai giornalisti che Novak non è una brava persona. L’unica cosa negativa su di lui che ricordo… è che era in ritardo, per il resto fu gentilissimo con me. Dopo ci siamo visti altre volte, come quando mi ha portato col suo jet privato in Serbia per la Davis. All’epoca ero in top 100 da due settimane circa. È sempre stato molto gentile con me“.

Daniil Medvedev – Australian Open 2021 (via Twitter, @AustralianOpen)

Nella partita è stato cruciale il primo set, l’unico in cui Medvedev è stato capace di opporre resistenza al tennista serbo. “La differenza è stata lì, se andiamo a vedere il primo game che ho perso, il primo di servizio, ho messo solo prime in campo e mi ha breakkato. Non molti sono capaci di farlo, solo i primi tre al mondo. L’ultimo game eravamo 0-40 e stavo provando a recuperare. Ho messo due buoni servizi, un buon punto e mi trovo 30-40. Faccio un ottimo servizio e lui riesce in allungo a rimetterla in campo. La metto in rete e il set è finito. In quei momenti è più forte di tutti gli altri“.

 

Per Medvedev non è comunque la delusione più grande in una finale Slam, dato che nel 2019 contro Nadal era andato molto più vicino al successo finale. “La finale dello US Open mi brucia di più perché ho avuto molte più chance di oggi, ma mi fa stare bene il fatto che ho provato sempre a dare il massimo.“. Non è dello stesso avviso per quanto riguarda la partita di oggi. “Non sono molto contento di quello che ho fatto. Mi sembrava di aver dato il massimo, ma non è così. […] Non puoi essere al 100% per 365 giorni all’anno, ma il motivo per cui sono diventato più professionale da qualche anno è che do sempre il meglio, mangio meglio, mi alleno meglio e cose del genere. Per questo non avrò mai rimpianti, qualsiasi cosa farò nella mia carriera“. Pur essendo molto soggetto a colpi di testa, Medvedev è un tennista che assorbe molto bene le sconfitte. “La parte migliore del tennis è che quando vinci un torneo, se c’è un torneo la settimana successiva e perdi, in qualsiasi turno, nemmeno ti ricorderai di aver vinto prima“.

Dopo aver pagato dazio contro i due tennisti più forti in attività nelle due finali Slam disputate, per Medvedev è tempo di confronti. “Rafa ti da più tempo per pensare ma è molto forte in difesa e con il suo dritto. A volte pensi di aver fatto il punto e lui tira fuori dei grandissimi colpi. In ogni caso ti lascia più tempo per pensare e per adattarti. Oggi con Novak ho provato a mischiare un po’ le carte ma lui mi toglieva sempre il tempo, si è preso tutti i vantaggi possibili. La prossima volta proverò qualcosa di diverso: non so ancora cosa, ma sicuramente lo farò. Sono comunque due esperienze di cui sono grato“. Daniil è sicuro anche di un’altra cosa, ovvero quale sia stata la chiave della partita. “Il suo servizio oggi è stato incredibile, ha servito benissimo in tutti i punti importanti e quasi sempre sulle righe. […] Non penso abbia mai servito contro di me così bene come oggi”.

C’è spazio anche per una domanda sul suo rendimento sulle altre superfici. Al momento Medvedev non vince una partita su terra battuta dal 2019 e sui campi di Wimbledon non è mai andato oltre il terzo turno. Il russo è consapevole che c’è molto da lavorare. “Mi è sempre piaciuto giocare su erba, penso di poter fare dei buoni risultati lì, quindi vedremo quest’anno. Per quanto riguarda la terra, penso di poter giocare bene anche lì. A Montecarlo e Barcellona ho battuto dei buoni giocatori. Sicuramente ci sono parti del mio gioco che devo migliorare per fare bene sulla terra, bisogna vedere se sarò capace di farlo durante la mia carriera. […] L’obiettivo più importante di quest’anno è sicuramente passare il primo turno del Roland Garros”, dice sorridendo.

In chiusura, Medvedev torna sull’occasione mancata in avvio di secondo set. Per qualche istante è sembrato l’inizio di una rimonta, ma si è rivelato un fuoco di paglia. “Quando perdi un primo set molto duro è sempre positivo trovare il break subito, ti fa dimenticare il primo set. Pensavo fosse il momento del cambio di marcia ma mi sono trovato sotto 1-4 praticamente subito. Tornando indietro, avrei dovuto servire un ace in più o un vincente di dritto in più. Allo stesso tempo lui rimetteva tutto in campo, era aggressivo e faceva vincenti quando servivano. Come detto prima, è stato il migliore in campo oggi. Senza dubbio.

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Australian Open

Osaka vincente, ma sempre umile: “Un passo alla volta, devo ancora migliorare sulle altre superfici”

Sempre molto divertente in conferenza stampa, la giapponese mantiene un basso profilo nonostante il quarto Slam appena conquistato all’Australian Open

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La stella di Naomi Osaka continua la sua rapida ascesa, sia in campo che fuori. Tra le righe bianche che delimitano il rettangolo di gioco, è il suo tennis a parlare per lei, dicendoci a chiare lettere che al momento è la più forte di tutte. Fuori dal campo, Naomi sa stupire in maniera simile con dichiarazioni sincere e quasi mai banali. Una vera rarità in un mondo di conferenze stampa omologate e spesso interscambiabili. Anche dopo aver vinto il suo secondo Australian Open, nonché quarto Slam, in finale contro Jennifer Brady, la giocatrice giapponese si è a lungo intrattenuta con la stampa, rispondendo alle tante domande con la consueta genuinità e simpatia.

Per prima cosa Osaka ha ammesso di essere piuttosto nervosa al momento dell’ingresso in campo, ma di aver abbracciato questa tensione, riuscendo a non farsela nemica e di fatto neutralizzandola. In effetti la partita non è stata qualitativamente memorabile e sicuramente non al livello della semifinale dello scorso US Open, sempre vinta ai danni di Brady. “Stasera sentivo che sarebbe stata più una battaglia mentale. Penso che fossimo entrambe nervose. Ovviamente non posso parlare per lei, ma io ero estremamente nervosa. Prima della partita mi sono detta: ‘Probabilmente non giocherai bene, quindi non metterti addosso la pressione di giocare in maniera perfetta, ma semplicemente vai in campo e combatti su ogni punto.’ Il risultato poi poteva essere di ogni tipo, ma almeno avrei vissuto con la consapevolezza di aver dato tutta me stessa.”

Quattro Slam su quattro finali come prima di lei sono riusciti a fare solo Monica Seles e Roger Federer. “Direi che sono in buona compagnia. Spero di riuscire ad avere una carriera anche solo lontanamente paragonabile alla loro“, commenta con grande umiltà Naomi, a cui viene poi chiesto su quale altra superficie vorrebbe vincere prima uno Slam, dal momento che i suoi successi per ora sono arrivati tutti sul cemento. Tra terra e erba, Osaka sa già cosa scegliere e risponde con una battuta, che poi tanto battuta non è. “Spero sulla terra perché è quella che viene prima. Sento di dover ancora imparare a trovarmi a mio agio su quelle superfici. Questa è la cosa fondamentale per me perché non ho giocato da junior e quindi sono cresciuta senza giocare per niente sull’erba. Onestamente penso che potrei avere più fortuna sulla terra battuta, perché in passato non ho giocato affatto male. È solo qualcosa a cui devo abituarmi.”

 

A ventitré anni, poter vantare già quattro trofei Major in bacheca è qualcosa di straordinario e c’è già chi tenta di pronosticare quanti saranno alla fine della carriera di Osaka. Mats Wilander, ormai voce storica di Eurosport oltre che ex numero uno del mondo e sette volte campione Slam, ha dichiarato che potrebbero tranquillamente essere dieci se dovesse mantenersi in salute. Naomi ancora una volta mantiene un basso profilo: “Cerco di andare avanti un passo alla volta. Per me adesso l’obiettivo è arrivare a cinque. Se dovessi vincere il quinto allora magari punterei a sette o otto. Cerco sempre di non allargare troppo il quadro. Ovviamente è un onore che abbia detto quella cosa, ma non voglio caricarmi di pressioni e aspettative. Cerco di controllare quello che posso controllare, ovvero lavorare sodo e crearmi delle opportunità.

Basso profilo ovviamente non significa essere senza ambizioni. Questo è chiaro e lo dimostra il grande lavoro e l’impegno profuso da Osaka per poter essere sempre nella condizione giusta per vincere il più possibile. Il suo grande traguardo a lungo termine però non ha a che fare con il numero di Slam o il numero uno o un torneo in particolare, ma è qualcosa di più particolare. “Il mio obiettivo principale è, anche se magari suonerà strano, quello di giocare abbastanza a lungo da affrontare una ragazza che ha detto che io una volta ero la sua giocatrice preferita o qualcosa del genere.”

Molto dipenderà dalla sua longevità agonistica e dall’integrità fisica, ma ci sono pochi dubbi invece sul fatto che qualche piccola giocatrice o piccolo giocatore possa eleggerla a modello. L’influenza di Osaka è già adesso molto grande e, soprattutto, si estende ben al di fuori del campo da tennis. Nel corso del 2020, ha iniziato ad essere una figura extrasportiva con il suo supporto al movimento Black Lives Matter, cosa che l’ha improvvisamente proiettata sotto i riflettori della stampa. “Quando tutto è successo a New York, mi sono davvero spaventata perché sentivo di essere sotto questa luce che non riguardava il mio essere un’atleta e sotto la quale che non mi ero mai trovata prima. Le persone hanno iniziato a chiedermi cosa pensassi riguardo a moltissimi argomenti di cui non sapevo assolutamente niente. Mi piace parlare solo quando sono ben informata sull’argomento o almeno conosco una minuscola parte di ciò di cui sto per iniziare a parlare.” Stavolta però, a differenza dello US Open 2020, il suo titolo non è accompagnato da nessun messaggio particolare, nessun significato più profondo. “Sono arrivata in questo torneo concentrandomi esclusivamente sul tennis.”

Dal suo primo grande successo nella ormai celeberrima finale dello US Open 2018 contro Serena Williams a oggi, Naomi è cresciuta e ha imparato tanto, sul tennis e su se stessa. “Ho imparato che, sia in campo che fuori, va bene non essere sicuri di se stessi. Per quanto mi riguarda sento di essermi sempre costretta a essere “forte” o cose così. Penso che, se non ti senti bene, va bene non sentirsi bene. Ma devi guardare dentro di te e cercare di capire perché. È quello che ho fatto durante la quarantena prima degli US Open l’anno scorso ed è quello che ho fatto anche qui quando ero in quarantena.”

In tutti questi anni molte persone non le hanno fatto mancare sostegno e incoraggiamento. In primis il suo team, ovvero la sua seconda famiglia, come Osaka spesso ama dire, ma anche la sua famiglia vera e propria. In particolare, sua madre è sempre pronta a strapparle un sorriso e anche a dispensare consigli “tecnici”. “Mia mamma è buffa. Ogni volta che gioco un match mi dice di mettere semplicemente più palle in campo. Per lei la soluzione per vincere è mettere la palla in campo. Non le interessano cose come il ritmo o altro.” Sarebbe dunque soddisfatta della partita di oggi? “Penso che sia genuinamente contenta che io abbia vinto. È difficile accontentarla“, commenta ridendo Naomi.

Con quella odierna, le vittorie consecutive di Osaka diventano ventuno. L’ultima risale ormai a un anno fa in Fed Cup, ma Naomi non è certo convinta di essere imbattibile, né ha tantomeno dimenticato il sapore amaro della sconfitta. Anzi, probabilmente è proprio quel ricordo, lontano eppure non sbiadito, a spronarla. “Non mi aspetto di vincere tutte le partite quest’anno. Sicuramente dovrebbero darmi una medaglia se le vincessi tutte, ma non credo sia possibile. Tutti i tennisti vivono di alti e bassi, spero solo che i miei alti e bassi siano meno drastici quest’anno. Ricordo molto bene cosa si prova a perdere un match. Ricordo quando mi è successo qui e cosa mi passava per la testa in quel momento. In realtà mi rende triste ancora oggi, quindi è un ricordo piuttosto persistente.”

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